En los Mares y Océanos
León marino de California

reino
Animalia
suborden
Caniformia
filo
Chordata
superfamilia
Pinnipedia
subfilo
Vertebrata
familia
Otariidae
clase
Mammalia
subfamilia
Otariinae
subclase
Theria
género
Zalophus
infraclase
Placentalia
especie
Z. californianus
orden
Carnivora
nombre binomial
Zalophus californianus
       

El  león marino de California es probablemente el pinnípedo más conocido del mundo. Muy gregario y fácil de adiestrar, incluso a los machos adultos. Es frecuente verlo en los acuarios. En estado salvaje es igual de sociable. En la costa occidental norteamericana visita los puertos deportivos, a veces subiéndose a los barcos y causando grandes desperfectos. Algunos merodean por diques y esclusas, sobre todo el Seattle, Washington, donde cazan salmones migratorios.

Existen tres subespecies, basadas principalmente en su distribución: los de California, los de las Galápagos y los de Japón (los científicos creen que esta subespecie fue exterminada a principios de los años cincuenta). Recientemente se ha sugerido que debían considerarse especies distintas.

El nombre del género, derivado del prefijo griego za y de lophos, que significa «cresta», alude a la gran cresta sagital de los machos adultos.

El león marino de California es un mamífero marino. Su tamaño varía entre los 2 y 2,5 metros de longitud en los machos, y los 1,6 y 1,8 m. en las hembras. El peso de los machos es aproximadamente 4 veces superior al de las hembras, así, oscila entre los 350 y 400 kg para ellos, y entre 90 y 120 para ellas.

Las hembras adultas y los jóvenes son más esbeltos; los machos adultos tienen los hombros, el pecho y el cuello muy recios, pero el extremo caudal esbelto. El hocico es largo, recto y estrecho. Las aletas anteriores son anchas, con las uñas muy pequeñas, y con el pelo en el dorso que sobrepasa la muñeca. Las posteriores, bastante cortas, tienen terminaciones carnosas en los dedos y las uñas cortas y estrechas. Los machos adultos tienen la frente exagerada por la cresta sagital, coronada por un penacho de pelos entre castaño y rubio. Carecen de melena. Presentan 10 pares de dientes en el maxilar superior y 8 en el inferior.

Los machos adultos son de color marrón oscuro a negro, con zonas canela claro en la cara. Las hembras adultas y los jóvenes son de color gris claro a plateado justo después de la muda anual, pero enseguida se vuelven rubios o canela. Las crías nacen con un pelaje entre marrón oscuro y negro, que, en unas pocas semanas, se vuelve marrón claro. Lo mudan con 4 o 5 meses. El nuevo pelaje, gris claro, se vuelve marrón chocolate y luego adquiere una tonalidad canela claro o amarillenta. A partir de la pubertad, los machos no suelen volverse más claros después de la muda, salvo algunas excepciones.

Tiene un cuerpo aerodinámico, con una capa de grasa debajo de la piel, para proporcionar calor y flotabilidad. Sus ojos grandes le ayudan a compensar los niveles bajos de la luz en el ambiente subacuático, mientras que sus bigotes incrementan su sentido del tacto. Las ventanas de su nariz se cierran automáticamente una vez tocan el agua. Sus aletas delanteras largas rotan hacia fuera para un mejor movimiento en tierra, y las propulsan hacia adelante en el agua, donde permanecen el mayor tiempo posible.

La subespecie Z. c. californianus cría en las islas del Canal (costa meridional californiana); en algunas islas de la costa del Pacífico norte de Baja California, incluyendo la isla de Guadalupe; y en algunas islas de la costa oriental de Baja California, en el centro y sur del golfo de California. En la mayoría de áreas, prefiere recalar y criar en playas de arena. Aunque en ocasiones se adentra bastante en tierra o sube lomas costeras por la noche cuando hace más frío, en los días más calurosos permanece cerca del mar. Después de la cría, grandes grupos, sobre todo machos, migran hacia el norte del golfo de California y a lo largo de la costa pacífica de Norteamérica hasta la Columbia Británica.

Tienen una dieta variada; las anchoas del norte, los calamares, las sardinas, las caballas del Pacífico, los jureles y las gallinetas se encuentran entre sus presas favoritas. Se alimentan sobre todo en las aguas frías y productivas próximas a la costa, a lo largo del límite de la plataforma continental, y en las aguas que cubren las cordilleras submarinas, y a veces también buscan alimento en el fondo del mar. Estos leones marinos son conocidos por su tendencia a acercarse a las embarcaciones, tanto comerciales como deportivas, y a apoderarse de los peces que caen en las cañas o las redes. Al norte de California, Oregon y Washington, los machos se colocan en las desembocaduras de los ríos y riachuelos para interceptar las rutas migratorias de lampreas, salmones y anguilas, cuya densidad aumenta durante las migraciones anuales.

Forman grandes congregaciones cuando están en la orilla, sobre todo en las islas del Canal, donde a veces se aglomeran a miles. En ocasiones se desplazan y patrullan en grupos de 10 o más, cuando están en el mar cerca de las playas donde recalan y crían, y tal vez cuando buscan alimento. En verano las hembras se sumergen a unos 75 m unos 4 minutos. El resto del año realizan inmersiones más largas y profundas. Estos leones marinos pueden pasar varios días en el mar, incluso hasta una o dos semanas. Cuando están en el mar, se sumergen casi continuamente, descansando sólo brevemente en la superficie. Los machos son territoriales y tienen harenes de unas quince hembras cada uno.

Generalmente se aparean entre mayo y junio, y la cría nacerá en tierra o agua. Normalmente tienen un cachorro que pesa unos 6 kg al nacer. La lactancia dura de 5 a 12 meses, en la subespecie de los Galápagos, los cuida de 10 a 12 meses. El período de gestación dura 11 meses. Son los únicos mamíferos cuya leche no contiene lactosa.

Después de la temporada reproductiva, los machos de las colonias del Pacífico migran hacia el norte, a lo largo de la costa de California y, probablemente, hasta Oregon, Washington y la Columbia Británica.

 

A diferencia de otras especies de otáridos, la cresta sagital externa de los machos adultos es prominente y muy desarrollada, al igual que los músculos del cuello. Emiten vocalizaciones cortas y de sonido grave.

Ambos sexos alcanzan la madurez sexual entre los 4 y 5 años de edad, mientras que la madurez física se presenta entre los 8 y 9 años. La longevidad es de 20-22 años en las hembras y de 17 años en los machos. La tasa de fecundidad para el Golfo de California se estima en 55.8%. La tasa de natalidad se estima en un 22.75%, y la de mortalidad es diferencial entre las categorías de edad y sexo: para las crías machos se estima en 38.44%, para las hembras en 20.59%; en la etapa juvenil, para los machos es del 13.32% y para las hembras del 11.42%.

Se ha estimado la estructura poblacional del lobo marino en el Golfo de California compuesta por un 6,9% de machos adultos, 5% de machos subadultos, 40,7% de hembras adultas, 23,9% de animales jóvenes, 22,7% de crías y 0,8% de animales no clasificados.

Los principales depredadores naturales son las orcas (Orcinus orca) y algunas especies de tiburones, como el tiburón blanco (Carcharadon carcharias), el tiburón chato (Isistius brasiliensis) y el tiburón lobero (Carcharinus leucas). Estos depredadores atacan generalmente a animales jóvenes y adultos; la frecuencia de ataque a animales lactantes es baja ya que éstos casi siempre permanecen en tierra hasta el destete y bajo los cuidados maternos. Debido a sus hábitos y distribución, no tienen depredadores naturales terrestres; la depredación terrestre se presenta en zonas perturbadas donde hay fauna introducida como coyotes y perros o gatos ferales.

En el Golfo de California, se ha identificado a la gaviota de patas amarillas (Larus livens) como depredador de lobos marinos neonatos, a quienes les picotea los ojos y el cordón umbilical. Estos ataques en muchas ocasiones sólo provocan lesiones en las crías, pero en algunos casos les conducen a la muerte de manera directa o secundaria al facilitar infecciones secundarias.

En todos los Estados Unidos es una especie protegida.

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