En la Selva
Mapache austral o cangrejero

REINO
Animalia
suborden
Caniformia
FILO
Chordata
familia
Procyonidae
subfilo
Vertebrata
subfamilia
Procyoninae
clase
Mammalia
género
Procyon
subclase
Theria
especie
P. cancrivorus
infraclase
Placentalia
NOMBRE BINOMIAL
Procyon cancrivorus
ORDEN
Carnivora
   
       

Loa mapaches son bien conocidos por su naturaleza traviesa y por su gran habilidad. Se acercan osadamente al hombre en busca de alimento, y pueden usar sus manos, extremadamente móviles, para abrir puertas y objetos similares.

Además de estos animales, esta familia también incluye los coatíes, basariscos, cercoletos, olingos y el panda menor o rojo.

Entre sus características más comunes, incluyen los típicos anillos en la cola y la máscara de color oscuro en la cara. Los miembros de esta familia son habitualmente arborícolas y se les encuentra en las selvas del continente americano, con la única excepción del panda menor, que habita en el occidente de China y en los Himalayas.

El mapache austral o cangrejero, también conocido como «mapachín» u «osito lavador», es un animal de tamaño pequeño, poco mayor y más grueso que un gato. Alcanza una altura de 23 a 30 cm, la longitud del cuerpo con la cabeza es de 42 a 70 cm, y la de la cola de 20 a 41 cm. Pueden llegar a pesar hasta 15 kg. La cola constituye aproximadamente el 60% de la longitud del cuerpo.

Es el mapache nativo de América del Sur. Se encuentra en las regiones tropicales a ambos lados de los Andes. Se distribuye desde el sureste de Costa Rica a lo largo del este de Sudamérica por la cordillera de los Andes hasta Uruguay y Argentina. Desde el nivel del mar hasta los 1.200 m en áreas selváticas o alteradas, cerca de fuentes de agua o en la costa. Su hábitat se superpone con el de los mapaches del norte de Costa Rica y Panamá.

Su cara es blancuzca y presenta una característica mancha de pelo negro que va desde cada mejilla a cada ojo, lo que lo hace inconfundible, pues parece que llevara un antifaz; la cola, larga y anillada, presenta una coloración negra con anillos blanco-amarillentos; patas y manos de apariencia desnuda. En ocasiones se sienta sobre sus cuartos traseros (muslos y glúteos), como lo hacen los osos.

Poseen patas cortas y un andar similar al de oso, esto es, con su pie completo, como corresponde a los plantígrados. Tiene un hocico puntiagudo, cuerpo relativamente largo, cara ancha, orejas redondeadas y un pelaje  corto y grueso de color marrón o gris con motas negras. Sus garras son cortas y presentan unas zarpas delanteras, que se han desarrollado hasta convertirse en manos sensibles y móviles.

Es un animal nocturno de hábito solitario y terrestre, buen trepador. Durante la noche investiga los márgenes de arroyos, pantanos, lagos y orilla del mar para detectar, con sus zarpas sensibles de dedos ágiles, moluscos, peces, cangrejos, insectos acuáticos, gusanos y otras presas pequeñas. También come frutas, semillas y ciertos vegetales. Se refugia en huecos de árboles, grietas de rocas, madrigueras de otros animales e instalaciones humanas abandonadas, siempre cerca de cursos de agua.

Comparados con la mayoría de los mamíferos carnívoros, son muy diestros con sus zarpas delanteras, que utilizan para agarrar y sostener la comida. El mapache es llamado a veces «oso lavador» por el hábito de manipular el alimento, por ejemplo, desollando las ranas en la orilla del agua, lo cual hace parecer que las lava. Esta acción es realizada por el mapache debido a que ciertas clases de ranas inflan su cuerpo y segregan un veneno a través de su piel para no ser devoradas, veneno que el mapache elimina al «lavar» sus alimentos antes de ingeridos.

La época de partos ocurre entre julio y agosto. La hembra da a luz de 2 a 4 crías (6 en ocasiones), tras un periodo de gestación de 60 a 73 días, en una madriguera dentro de un árbol hueco, el cual forra con hojas secas y pasto. El macho no participa en el cuidado de las crías, que se vuelven independientes a la edad de 8 meses.

Esta especie sufre los efectos de la constante deforestación y la contaminación de los cursos de agua. No se otorga protección a estos animales, sin embargo, gran parte de su área de distribución se solapa con áreas protegidas.

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