En la Sabana
Piche patagónico

REINO
Animalia
FAMILIA
Dasypodidae
FILO
Chordata
GÉNERO
Zaedyus
clase
Mammalia
ESPECIE
Z. pichiy
ORDEN
Cingulata
NOMBRE BINOMIAL
Zaedyus pichiy
       

Cuando se siente amenazado, el piche patagónico se pone en cuclillas y encoge sus patas de garras filudas bajo su cuerpo, confiando en la armadura ancha, baja y con forma de cúpula que protege su cuerpo; se aplasta contra el suelo, así los atacantes no pueden llegar hasta su blando vientre; o se esconde en una madriguera, dejando su casquete hacia afuera.

Es un habitante típico de la Patagonia. Está emparentado con el oso hormiguero y el perezoso.

Este pequeño armadillo cava un túnel corto como refugio, y come diversos insectos pequeños, gusanos, otros invertebrados e incluso carroña. Es un omnívoro oportunista que ocasionalmente consume vegetales y musgos.

Alcanza una longitud de 26-34 cm; la cola mide entre 10 y 12 cm. El peso del animal oscila entre 1 y 2 kg. Se encuentra entre las especies más pequeñas de armadillo.

Su caparazón (armadura) óseo es de color pardo oscuro, compuesto por 7 bandas articuladas a modo de fuelle, y escudo pelviano y escapular. Su cabeza también está cubierta, pero deja sin cubrir parte de la trompa. Sobre la armadura se asoman 2 orejas pequeñas y cónicas. Todo su cuerpo está cubierto de pelos largos e hirsutos. Sus 4 patas potentes y escamadas, tienen fuertes pezuñas, con uñas largas y rectas, que utiliza para excavar cuevas con una sorprendente facilidad y una extraordinaria velocidad.

El borde inferior de su caparazón es dentado, característica que utiliza para excavar la cueva y a modo de serrucho para trocear los alimentos. La cola, vientre y patas son amarillentos. Presenta hocico largo y ojos pequeños.

Está distribuido por el sur de Argentina y Chile, en la región patagónica, hasta el estrecho de Magallanes. Habita pastizales y regiones secas de suelos arenosos, prefiriendo los lugares de vegetación abierta.

Es un animal solitario y semifosorial. Cava madrigueras de poca profundidad en las que busca la protección de depredadores, del exceso de frío en invierno y del calor sofocante del verano. Posiblemente es el único armadillo que puede entrar en hibernación. En invierno entra en un sopor estacional dentro de su cueva, hasta el inicio de la primavera, especialmente en las zonas más meridionales de su hábitat.

Aunque es de hábitos nocturnos, es común verlo en pleno día durmiendo sobre las calientes arenas. Es un animal solitario, salvo en época de celo, en la que mientras los machos persiguen a las hembras se forman grupos.

Después de formada la pareja, y transcurrido un período de gestación de aproximadamente 60 días, la hembra da a luz de 1 a 3 crías, en un nido construido en el fondo de la cueva con hojas secas. Las crías al nacer pesan entre 95 y 115 gramos. Se alimentan por sí mismas a partir de la sexta semana, y maduran sexualmente entre los nueve y doce meses. La mayor edad conocida de un piche en cautividad alcanzó los nueve años.

Las crías alcanzan la madurez sexual entre los 9 y los 12 meses. La estación reproductiva tiene lugar entre enero y febrero.

La caza del piche es una actividad relativamente frecuente en la Patagonia, donde muchas personas aprecian su carne. Aunque es baja la densidad humana en la región, las poblaciones de piche han sufrido una significativa declinación. Ha sido clasificada como «Casi Amenazada» (NT) por la UICN, debido a fuertes presiones cinegéticas, y modificaciones y fragmentaciones de su hábitat.

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