En la Sabana
Mangosta amarilla o de cola gruesa

REINO
Animalia
subFAMILIA
Herpestinae
FILO
Chordata
GÉNERO
Cynictis
clase
Carnivora
ESPECIE
C. penicillata
ORDEN
Herpestidae
NOMBRE BINOMIAL
Cynictis penicillata
familia
Herpestinae
   
       

Los animales de esta familia –que incluye mangostas, civetas, jinetas, el binturong y el gato fosa de Madagscar- habitualmente poseen cuerpo esbelto y cola larga. Están emparentados con los gatos y las hienas, pero son más primitivos, con un hocico más largo y mayor cantidad de dientes.

El color del pelaje de la mangosta amarilla es normalmente rojizo-amarillo, con una punta blanca prominente en la cola. El mentón, la garganta y la parte superior del pecho son más pálidos que el resto del cuerpo. En la parte norte del área de distribución, el color puede ser más gris y la punta blanca de la cola puede faltar. Variación estacional en el color pelaje se ha observado en los ejemplares del sur, pero no así en los procedentes del norte. Los ojos son de color naranja-marrón. En todos los ejemplares el pelo más largo se encuentra en la cola, que es espesa y relativamente grande. Las orejas son de tamaño medio y redondeadas.

Las patas delanteras poseen cinco dígitos, mientras que las traseras sólo 4. El primer dígito en la parte delantera del pie se eleva por encima del resto de los dígitos y no deja rastro cuando el animal camina. La planta del pie está básicamente desnuda en las patas delanteras, y peluda en las traseras. Las garras son más largas en las patas delanteras.

Es endémica y está ampliamente distribuida por los países del África austral: Namibia, Angola, Zimbabue, Botsuana y Sudáfrica. Predomina en pastizales abiertos, sabanas de matorrales áridos y zonas semi-áridas del sur de África.

El grupo familiar (una pareja reproductora, su cría y adultos jóvenes no reproductores) ocupa y extiende un amplio sistema de túneles con numerosas salidas. Usan los construidos por las suricatas o las ardillas de tierra. Ocasionalmente todas estas especies coexisten en una madriguera grande. Los excrementos se depositan en letrinas cerca de la entrada de la madriguera.

Este animal terrestre, es de hábitos principalmente diurnos, aunque también se ha podido observar cierta actividad durante la noche. Son animales sociables.

La mangosta amarilla es carnívora, consumiendo principalmente artrópodos, aunque también es oportunista. Su dieta principal consiste en insectos como termitas, hormigas, escarabajos y saltamontes, así como pájaros, huevos, ranas, lagartijas y roedores pequeños. Ocasionalmente como carroña.

Alcanzan una longitud de 23-33 cm; la cola mide 18-25 cm y pesan entre 450 y 800 gramos. Es más pequeña que el resto de las especies de mangosta. Dentro de la misma especie, macho y hembra no presentan diferencias en cuanto al tamaño corporal.

Se cree que la temporada de apareamiento comienza durante la primera semana de julio. La cópula dura unos 30-60 segundos, durante los cuales el macho emite un sonido suave, similar al ronroneo, mientras que la hembra muerde o lame las orejas y el cuello del macho de forma continua.

Las crías nacen principalmente entre octubre y marzo, después de un período de gestación de unos 42-57 días. El tamaño de la camada por lo general oscila entre el 1 y 5 (en su mayoría 2-3) crías, que son destetadas a las 10 semanas y alcanzan el tamaño adulto después de 10 meses. Las hembras poseen tres pares de mamas. No se sabe si el macho participa en la alimentación y el cuidado de las crías. Alcanzan la madurez sexual transcurrido el primer año de edad.

Los principales depredadores de esta especie son las aves de rapiña, las serpientes y los chacales. Cuando se asustan emiten un  gruñido y segregan una sustancia de sus glándulas anales. También pueden gritar y ronronear, aunque se trata de excepciones, pues son animales extremadamente tranquilos y silenciosos. Comunican su estado de ánimo mediante movimientos de la cola.

Existe cierta preocupación acerca del papel de la mangosta amarilla como portador natural del virus de la rabia. La mayoría de los animales salvajes africanos que contraen la enfermedad mueren en pocas semanas, pero se ha observado que ciertas cepas genéticas de la mangosta amarilla, la hacen resistente al virus, por lo que se convierte en portadora de la rabia, y puede contagiarla a otros animales durante al menos dos años. Existe una alta correlación entre la incidencia estacional de la rabia y el ciclo de reproducción de la mangosta amarilla.

Muchos agricultores creen que la mangosta amarilla es una plaga y un peligro para sí mismos y para el ganado. Se han empleado muchos métodos de exterminio para tratar de reducir el número de posibles portadores. Estos métodos incluyen el sellado y desgasificación de las  madrigueras con gas cianuro, fosfina, monóxido de carbono o dióxido de carbono, seguido de trampas destinadas a los posibles supervivientes.

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