En los Ríos, Lagos y Pantanos
Visón europeo

REINO
Animalia
suborden
Caniformia
FILO
Chordata
familia
Mustelidae
subfilo
Vertebrata
subfamilia
Mustelinae
clase
Mammalia
género
Mustela
subclase
Theria
especie
M. lutreola
infraclase
Placentalia
nombre binomial
Mustela lutreola
ORDEN
Carnivora
   
       

El visón europeo es un pequeño mustélido cuyas poblaciones se extienden desde los bosques de España hasta los Urales.

Están cubiertos por un pelaje que consiste en una piel interior cálida, y pelos protectores más largos y densos en la parte externa; el color de éstos es marrón oscuro uniforme, casi negro, con un borde blanco angosto en los labios. La piel es suave, tupida y repele el agua. Algunos ejemplares pueden presentar manchas blancas en la garganta, pecho y vientre.

Se distingue del visón americano porque este último es un poco más grande y no presenta la marca blanca sobre el labio superior.

Alcanza una longitud de 30-40 cm; la cola mide entre 12 y 19 cm. El peso oscila entre los 500 y los 800 gramos. Las hembras son algo más pequeñas que los machos.

Posee orejas cortas, y cinco dedos en cada una de sus patas cortas (la mayoría de los carnívoros posee sólo 4 dedos en cada pata trasera). El hocico es corto, la cara craneana alargada, con cola larga y garras curvas, largas, no retráctiles. La forma de su cuerpo tiende a ser esbelta, con la columna vertebral flexible y un andar a saltos.

Poseen un excelente sentido del olfato para rastrear sus presas y comunicarse. Desarrollan glándulas odoríferas en el ano, que producen un líquido aceitoso y de fuerte olor, conocido como «almizcle», y que es secretado en las heces con el propósito de demarcar el territorio.

Es una especie vinculada a ambientes acuáticos, desde el nivel del mar hasta los 1.500 metros de altitud, presente en ríos, arroyos, lagunas, zonas pantanosas, canales, marismas y zonas costeras. Su hábitat de preferencia son los cursos medios y bajos de ríos de corriente lenta, con densa cobertura vegetal en las riberas y buena calidad del agua.

De hábitos crepusculares y nocturnos, es una especie solitaria (excepto en la época de apareamiento). Es territorial, y el tamaño habitual de su dominio es de 1 a 3 km, el cual demarca con la orina, heces y olores que provienen de sus glándulas anales.

Usa sus patas, parcialmente palmeadas, para cazar en tierra y en agua una gran variedad de animales pequeños, incluyendo peces, pequeños mamíferos, aves, anfibios, reptiles y moluscos (que recoge a lo largo de los lechos de los ríos detectándolos con sus garras sensibles). Dado que su visión no está bien adaptada para ver bajo el agua, ubica sus presas en la superficie y a continuación las persigue.

Entre marzo y abril los machos intentan aparearse con las hembras de territorios adyacentes. En su nido –ubicado entre raíces de árboles o rocas- las hembras amamantan de 2 a 6 crías entre los meses de mayo y junio, que permanecen un mes en la madriguera. Alcanzan la madurez sexual a los 9-10 meses, aunque adquieren el tamaño adulto a los tres meses de edad.

Antiguamente el visón europeo ocupaba una amplia franja del oeste del continente euroasiático, que actualmente se ha visto reducida a unos pocos enclaves en Francia, España, Rumanía, Moldavia, Bulgaria, Bielorusia, las repúblicas bálticas y Rusia occidental. En la península Ibérica su área ocupa parte de Navarra, La Rioja, País Vasco, norte de Soria y nordeste de Burgos.

Las poblaciones ibéricas han descendido a la mitad desde principios de los 90’s, actualmente habitan en la península unos 500 ejemplares adultos. El visón americano es criado por su piel, y en Europa se han escapado muchos de esta especie en diversos lugares, y se han establecido poblaciones silvestres, a mendo a expensas del visón europeo nativo, dado que la especie americana es más prolífica y oportunista, y puede llegar a desplazar a la especie autóctona conduciéndola a su extinción. Además, el visón americano transmite el parvovirus de la enfermedad aleutiana del visón, que ataca al visón europeo de forma mucho más virulenta que a su huésped original.

Las poblaciones de Mustela lutreola han sufrido un fuerte declive por razones tanto ecológicas como comerciales. En la actualidad están clasificados «en peligro crítico de extinción» por la UICN. La razón principal de la disminución de la población es la captura ilegal para el comercio de pieles. Sin embargo, también sufre como consecuencia de la contaminación del agua y las construcciones hidroeléctricas. Un estudio reciente informó que existen aproximadamente 25.000 ejemplares en Rusia, aproximadamente 2.000 individuos se encuentran en Francia y en torno a 1.000 en el norte de España.

El total de la población mundial es inferior a 30.000. Los esfuerzos por introducir esta especie en las Islas Kuriles y Tayikistán ya se han iniciado. En un intento por salvar a este animal, biólogos de Gran Bretaña y Estonia han establecido una población reproductora en una isla del Mar Báltico.

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