En los Ríos, Lagos y Pantanos
Pelícano blanco americano

REINO
Animalia
FAMILIA
Pelecanidae
FILO
Chordata
GÉNERO
Pelecanus
CLASE
Aves
ESPECIE
P. erythrorhynchos
ORDEN
Pelecaniformes
nombre binomial
Pelecanus erythrorhynchos
       

El orden de los Pelecaniformes, grupo de aves marinas grandes, incluye a los pelícanos, los cormoranes, anhingas, aves tropicales o rabijuncos, fragatas, alcatraces y pájaros bobos. Todos ellos son muy buenos nadadores y las únicas aves que poseen membranas entre los 4 dedos. La mayoría de las especies tienen alas anchas, y las fragatas y aves tropicales pasan gran parte de su vida en el aire, mientras que el resto, también pueden volar de manera continua en mar abierto. Todos los miembros de este grupo se alimentan de peces; algunas especies capturan su alimento por medio de espectaculares vuelos en picado desde considerable altura, y poseen diversos atributos para protegerse cuando chocan contra el agua a gran velocidad. Los pelícanos y sus parientes se encuentran en casi todos los mares del mundo.

El pelícano blanco americano anida al norte de los Estados Unidos y en Canadá.

Durante el otoño vuela a los estados al sur de los Estados Unidos, viéndosele con relativa frecuencia durante todo el invierno en los estados del Golfo de México, incluyendo toda la Florida. También un buen número de ellos invernan en México y Guatemala. Algunos individuos continúan la travesía aún más al sur, en América Central; se les ha visto en Costa Rica y es posible que lleguen hasta Panamá.

Generalmente durante sus travesías de migración vuelan sobre tierra, pero también hay datos de visitantes en las islas mayores del Caribe. Una pequeña colonia reside todo el año en las costas de Texas. Desde 1985 la población total de esta especie ha aumentado considerablemente. En algunos lugares se le considera común y en otros pasa a ser abundante.

Estos pelícanos viven en los lagos de agua dulce. En la Florida y en Texas, y durante la temporada que no es de anidación, muestran preferencia por los esteros de agua salubre y bahías protegidas de agua salada.

El pelícano blanco americano es un ave diurna. Se le ve solo o en bandadas de hasta 3.500 individuos. Descansa parado en la orilla de los depósitos y cursos de agua. En el vuelo emplea las columnas termales para adquirir altura, después planea. Las bandadas vuelan en forma de «V» y en fila india. Se le documenta lograr 500 kilómetros en 24 horas y alturas de 3.050 metros.

El plumaje es todo blanco excepto por las plumas primarias y secundarias de la alas, que son negras. Ambos géneros tienen la misma apariencia. Los machos son más grandes que las hembras, pero la diferencia de tamaño en muchas parejas no es suficiente para poder distinguirlos a simple vista.

Presentan un saco grande en la garganta, el cual usan  para sacar los peces desde debajo de la superficie. Este saco también se emplea para recolectar agua de lluvia para beber y disipar el calor cuando las temperaturas son elevadas. Usan sus patas grandes y palmeadas para propulsión y dirección. Los orificios nasales son pequeños, lo que impide que el agua entre por los pasos de aire cuando se sumergen bajo la superficie.

El peso promedio de los machos es de 7 Kg, rara vez alcanzando los 14 Kg. El peso de las hembras es de 5 a 9 Kg. De longitud logra de 1,3 a 1,75 metros, con una envergadura en las alas de 2,4 a 2,9 metros. El pico tiene una longitud de 28 a 47 cm.

Único de esta especie es una cresta córnea que le crece en la parte superior del pico. Esta cresta se les desarrolla tanto a las hembras como a los machos, permaneciendo durante la temporada de anidación. Ésta es la mayor diferencia entre esta especie y el pelícano blanco del viejo mundo.

La alimentación, al igual que en los otros pelícanos, consiste principalmente en peces, siendo complementada con pequeños crustáceos. Entre los peces que comen se incluyen las truchas de agua dulce.

Como los otros pelícanos blancos del mundo, estos pelícanos pescan en grupos. Forman un semicírculo mientras nadan. Entonces, como respondiendo a una señal, todos empiezan a aletear el agua mientras avanzan hacia la costa o aguas menos profundas. Aparentemente espantan los peces hasta que los acorralan. Una vez que el propósito es logrado, cada pelícano sumerge la cabeza y atrapa su sustento.

La temporada de anidación se produce durante la primavera y el verano boreal, de abril a agosto. Anida en colonias, usualmente en islas en lagos de agua dulce. El núcleo familiar es la pareja, un macho con una hembra. Cada año se forma una pareja nueva. En cautiverio algunas parejas se han vuelto permanentes, criando juntos durante varios años.

El nido es en el suelo, puede ser una acumulación considerable de hierbas y otros materiales vegetales o tal vez apenas una ligera depresión en la tierra. Para mantener la paz entre vecinos, la distancia entre cada nido es aquella del cuello estirado más el pico, o un nido por cada dos metros cuadrados (0,5 nidos por metro cuadrado).

La nidada usual consta de dos huevos. La incubación es efectuada por los dos padres y toma de 29 a 36 días. Los pichones nacen desplumados y dependen en su totalidad de los padres. Se valen por sí mismos a los 75 días. Las aves jóvenes son alimentadas con comida regurgitada, que extraen del pico de sus padres. El alimento proporcionado por los pelícanos adultos se conoce como «sopa de pescado».

En la naturaleza a este pelícano se le estima una longevidad de 26,4 años. La mortalidad de los pichones es alta, considerándose en aproximadamente un 40%.

Las colonias de cría en islas aisladas ayudan a disminuir la amenaza de los depredadores terrestres de las crías y los huevos. Los zorros y los coyotes son amenazas a las colonias de cría que son accesibles. Especies de gaviotas se alimentan de los huevos y los jóvenes. Además, los cuervos comunes se alimentan de los huevos, y los búhos y águilas calvas depredan sobre los jóvenes. El tamaño del adulto puede disminuir el riesgo de depredación, pero los coyotes son conocidos por alimentarse de ellos. Son fácilmente perturbados en los nidos, abandonando a sus crías en cuanto perciben una amenaza. Las gaviotas aprovechan esta situación para atacar a los polluelos expuestos. También atacan a los pichones que se han desviado de la colonia o que han sido expulsados ​​por un hermano mayor.

En los últimos años se ha documentado un aumento en la población de esta especie como resultado de los esfuerzos de conservación. Históricamente, las poblaciones disminuyeron en respuesta a la destrucción de los hábitats de cría y alimentación. La destrucción continua de los hábitats de humedales, sigue siendo una de las amenazas más importantes en las poblaciones actuales.

Los pelícanos blancos americanos son especialmente sensibles a la perturbación humana en los sitios de anidación, donde la presencia del hombre puede resultar en el abandono temporal o permanente del nido, aumentando la probabilidad de la mortalidad asociada con la exposición y la depredación de la gaviota. Común y relacionado con las perturbaciones humanas en las colonias de anidación, son los aviones en vuelo bajo y las lanchas motoras. El uso de plaguicidas en toda su área de distribución se ha traducido en un menor grosor de la cáscara del huevo y envenenamientos. Se les considera de «Preocupación Menor» por la UICN gracias a las grandes poblaciones y el amplio alcance de las mismas.

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