En los Ríos, Lagos y Pantanos
Cocodrilo del Nilo

REINO
Animalia
subFAMILIA
Crocodylinae
FILO
Chordata
GÉNERO
Crocodylus
CLASE
Sauropsida
ESPECIE
C. niloticus
ORDEN
Crocodilia
nombre binomial
Crocodylus niloticus
familia
Crocodylidae
   
       

El cocodrilo del Nilo es una de las tres especies de cocodrilos que habitan en África, y la segunda en tamaño en el mundo. Es el único superviviente de los grandes reptiles que en eras anteriores poblaron la tierra.

De cabeza plana, con un hocico muy prolongado provisto de dientes blancos y cónicos, son capaces de partir en dos a un ser humano. Tronco alargado y cola bastante más larga que el cuerpo, adornada por una doble cresta de escamas. Mide entre cinco y seis metros, aunque pueden verse algunos ejemplares de diez metros, pudiendo alcanzar un peso de hasta 1.000 kg.

Posee los orificios nasales, los ojos y el sistema auditivo dispuestos en la parte superior de la cabeza. De esta manera pueden permanecer sumergidos casi completamente. Las extremidades delanteras tienen cinco dedos libres cada una y las traseras cuatro dedos unidos parcial o totalmente por membranas. Es un animal lento y perezoso en tierra, pero muy ágil en el agua, donde nada con rapidez sirviéndose de la cola y las extremidades traseras.

Habitan en lagunas y ríos, prefiriendo las aguas mansas y profundas. Pese a lo que su nombre podría dar a entender, no es exclusivo del Nilo, sino que habita en prácticamente toda África subsahariana y en la isla de Madagascar.

Su ceremonia de cortejo es espectacular; el macho defiende un trecho de arena, rugiendo a cualquier intruso. Cuando la hembra se siente atraída por el ruido, el macho sacude el cuerpo y expulsa agua por las fosas nasales.

La temporada de cría coincide con la temporada seca. Se reproducen por huevos, de cáscara dura y blanca, depositados en un hoyo en la arena de unos cincuenta centímetros de profundidad. La hembra pone de veinte a cien huevos, que son incubados durante tres meses al calor del sol. La madre cuida del nido, siendo algunas madres más dedicadas que otras.

Las hembras desentierran los huevos para que los recién nacidos puedan salir al exterıor. Pocos reptiles llegarán a la edad de su madre. Su peor enemigo es el varano del Nilo, enorme lagarto semiacuático. El marabú también es un gran enemigo de los cocodrilos. Los que finalmente llegan al agua, son devorados en su mayor parte por los cocodrilos adultos.

Pueden llegar a vivir noventa años.

Las actitudes amenazadoras de los machos contra los intrusos que cruzan su zona territorial, son muy frecuentes. Defienden zonas más o menos extensas del río y de sus orillas. Las luchas entre cocodrilos son más bien rituales, destinadas más a probar la fuerza, que a provocar la muerte del contrario.

Es amante del sol y hacia mediodía sale del agua para calentarse y dormir, permaneciendo durante horas completamente inmóvil. Al ser animales de temperatura variable, desarrollan un sistema de exposiciones al sol e inmersiones, que les permite mantener una temperatura interna de modo constante. Tendidos al sol abren la boca, momento que aprovechan los pluviales para introducirse en su interior y librar al cocodrilo de parásitos.

La alimentación del Crocodylus niloticus, como en los otros cocodrilos, va gradualmente cambiando, o ampliándose, según va adquiriendo tamaño. Los recién nacidos consumen insectos acuáticos y arañas. Cuando son un poco más grandes, en la dieta se incluyen crustáceos, moluscos y peces; en esta etapa y la de recién nacidos, aparentan siempre estar comiendo. Los subadultos dan indicaciones de alimentarse primordialmente de peces, pasando temporadas con el estómago vacío. Los adultos, se alimentan de peces cuando no logra atrapar un mamífero; de estos se incluyen los antílopes, las cebras, ganado vacuno y en ocasiones personas.

Cazan los mamíferos cuando acuden a beber al río. Los atrapan por el hocico, sumergiéndolos en el agua hasta ahogarlos. Los dejan en el fondo para que su carne se pudra y ablande para despedazarla y tragarla, pues el cocodrilo no mastica. El cocodrilo se retuerce dentro del agua para despedazar a su presa.

Los cazadores implacables, impulsados unas veces por glorias deportivas y muchas veces por la codiciada piel, han terminado con todas las grandes colonias de cocodrilos. Sin embargo, hoy existen florecientes reservas protegidas por la ley en parques naturales, que se reproducen de una manera rápida.

Aunque como especie no se encuentra en peligro de extinción, en algunos países la población de cocodrilos del Nilo corre un serio peligro de desaparecer a causa del terrible exterminio ocasionado por el ser humano.

Famoso como enemigo a muerte del ser humano, ha sido al mismo tiempo odiado y reverenciado por el hombre, especialmente en el Antiguo Egipto. Los antiguos egipcios rendían culto a Sobek, un dios-cocodrilo asociado con la fertilidad, la protección, y el poder del faraón. La relación de los egipcios con Sobek era ambivalente: en ocasiones dieron caza a los cocodrilos, e injuriaron al dios, y otras veces lo vieron como el protector del faraón y origen de su poder.

 

Según Heródoto, en el siglo V a. C., algunos egipcios tenían cocodrilos como animales domésticos. En el estanque del templo de Sobek, en Arsínoe, vivía un cocodrilo sagrado al que se alimentaba, cubría de joyas y rendía culto. Cuando los cocodrilos morían eran embalsamados, momificados, depositados en sarcófagos y enterrados en tumba sagrada. Han sido hallados cocodrilos momificados en sepulturas egipcias, incluso huevos de cocodrilo embalsamados.

En el antiguo Egipto se utilizaba la magia para aplacar a los cocodrilos. Incluso en la época actual, los pescadores nubios ponen cocodrilos disecados en los umbrales de sus puertas para prevenir el mal.

El cocodrilo se relacionó también en ocasiones con Seth, el dios del mal.

Las inundaciones causan perdidas de los nidos. Los lagartos monitores se comen los huevos del cocodrilo del Nilo.

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