En las Regiones Polares
Pingüino de Adelia

REINO
Animalia
FAMILIA
Spheniscidae
FILO
Chordata
GÉNERO
Pygoscelis
CLASE
Aves
ESPECIE
P. adeliae
ORDEN
Sphenisciformes
nombre binomial
Pygoscelis adeliae
       

Dentro de la familia de los pingüinos, el pingüino de Adelia es de tamaño mediano. Los adultos miden entre 60 y 78 cm. de longitud. Los géneros son similares, siendo los machos algo más grandes en el promedio de las medidas.

El peso oscila de acuerdo a la muda y la anidación: son mucho más pesados antes de la muda que después; la anidación también puede ser consecuente en esta medida.

El peso de los machos es generalmente de entre 3,3 y 6,8 Kg., y el de las hembras es de 2,7 a 5,9 Kg.

Los adultos tienen el plumaje negro azulado en la cabeza y la espalda. En el frente son blancos desde la garganta hasta los pies.

Las aletas tienen el mismo patrón que el cuerpo: parte posterior negro azulado y en la parte inferior son blancas. Los ojos son castaños oscuro con el plumaje alrededor formando un círculo blanco, característica por la cual también se le llama «pingüino de ojo blanco». El pico, que mide unos 4 cm. y es más largo de lo que aparenta ser, es negro con cierta coloración rojiza en su base.

La cola es del mismo color que la cabeza y la espalda. La piel de los pies, que son desplumados, varía de rosado a blanco. Los plumones de los pichones son color ahumado. A los jóvenes, ya sin plumones pero aún no adultos, no se les distingue el círculo alrededor de los ojos, esas plumas son oscuras como el resto de la cabeza.

El pingüino de Adelia permanece la mayor parte del tiempo en los mares próximos a la Antártica. Su distribución es circumpolar, en su mayor parte al sur de la latitud 60 grados sur. En el océano Atlántico llega un poco más al norte, alcanzando la isla de Bouvet y algunas de las islas de Sandwich. En raras ocasiones algunos llegan hasta las islas oceánicas más al norte. Se le registra en la isla Kerguelen y Heard en el océano Índico, en la isla Macquarie, Nueva Zelanda y Tasmania al suroeste del océano Pacífico, y en el Atlántico en Georgia del Sur y las Malvinas. Al menos en América del Sur se le conoce en las aguas del océano Atlántico próximas a la Argentina, pero no se le documenta en tierras continentales del hemisferio Sur (existen reportes aún no aceptados de que se le ha visto en Australia).

 A este pingüino no se le considera en peligro de extinción. Se le estima una población total que sobrepasa los cinco millones de individuos.

Se documenta un ejemplar del pingüino de Adelia donde el plumaje oscuro era parcialmente blanco y un pichón blanco que posiblemente era albino; ambos fueron llevados al museo «Bernardino Rivadavia» en Argentina (de Azar, 1976). De acuerdo a de Azar y otras fuentes, se han visto otros ejemplares blancos de esta especie.

Este pingüino anida en colonias. Algunas de estas colonias son inmensas, contando con 200,000 parejas, otras no son tan grandes, con no más de veinte parejas. Alrededor o proximidades de una colonia grande, o dos colonias medianas, pueden haber otras colonias menores. Casi todas las colonias se encuentran en Antártica con la excepción de algunas en las islas cercanas.

Demuestran cierta preferencia por anidar en las playas pedregosas, aunque es posible que lo hagan en cualquier lugar que no esté muy lejos del mar, siempre y cuando no haya hielo en el suelo. Cuando los futuros padres empiezan a regresar, durante la primavera austral en septiembre y octubre, para darle comienzos a la temporada de anidación, aun el hielo de la costa Antártica no se ha derretido. En ciertos casos se tienen que trasladar hasta 60 Km. por el hielo para llegar al sitio de la colonia. No hay diferencia entre los géneros con respecto a la fecha en que llegan a la colonia.

Anidan en el suelo, bien cerca unos de otros, la distancia promedio entre los nidos al centro de la colonia, que es donde están en mayor proximidad, es de menos de un metro. Realmente es muy importante tratar de anidar lo más al centro de la colonia. Aquellos que anidan en los márgenes son más propensos a los ataques de los depredadores. Por eso, cuando una pareja de jóvenes se forma, tratan de encontrar un sitio dentro de la multitud. Cosa que es más fácil decir que hacer. Surgen riñas bien feas.

En la construcción del nido emplean piedrecitas sueltas. Hacen una especie de círculo y es ahí donde la hembra deposita los huevos. Estas piedrecitas, que para nosotros son insignificantes, tienen un valor incalculable para estos pingüinos, tanto, que se llegan a formar grandes peleas de picotazos y aletazos cuando uno de ellos trata de robárselas a su vecino, lo cual sucede con bastante frecuencia.

Es muy probable que vuelvan a usar el mismo sitio para anidar que usaron el año anterior. Si una pareja logra criar, las posibilidades de que al año siguiente se vuelvan a emparejar son muy buenas. Un caso curioso que aparentemente sucede con cierta frecuencia: Es muy posible que uno de los dos miembros de una pareja al llegar al lugar del nido haga amistad con otro pingüino de Adelia del género opuesto. Todo va bien, con buenas indicaciones que la nueva relación va a ser duradera y lleguen a criar juntos. Hasta que aparece el otro miembro de la pareja, entonces se acabó la amistad y la pareja del año anterior se rehace.

La nidada usual consiste de dos huevos. Hay veces que nace un pichón y otras veces nacen los dos, aunque en ciertas colonias en ciertos años las probabilidades que haya eclosión en un nido no supera un 50%. La incubación toma de 32 a 38 días y es efectuada por los dos padres. Se turnan, mientras uno se hace responsable del nido el otro va a pescar por un par de semanas. La madre es la que sale primero, tan pronto termina de poner, después el padre. Durante este tiempo es posible que se alejen de la colonia más de 300 kilómetros.

Una vez que los pichones nacen, uno de los dos padres permanece en el nido mientras que el otro se encarga de ir a buscar la alimentación. En cada viaje traen de 0.2 a 1.0 kilogramos de alimento. Durante estos días los padres no se alejan mucho de la colonia, unos 10 kilómetros (aunque puede ser de 2 a 120 kilómetros). La ausencia tampoco es tan prolongada como era durante la incubación, regresan a los dos días (se documenta de 10 horas a cuatro días). Este proceso continúa por las siguientes tres semanas, cuando ya es necesario más comida; entonces los dos padres se van a pescar. Cuando los pichones permanecen solos forman grupos entre ellos; a estos grupos se les llaman «guarderías». Alrededor de los dos meses de nacidos los pichones ya han mudado los plumones y se encuentran en el plumaje juvenil. A esta edad ya se pueden valer por sí mismos. Entonces, de los 50 a 61 días, los padres se van.

Las hembras son adultas a los cinco años de edad. Los machos alcanzan la madurez de los seis a siete años. Es posible que los jóvenes regresen a la colonia antes de ser adultos, pero la mayor parte del tiempo la pasan en el mar.

 Después del período de cría los padres regresan al mar para recuperar sus reservas. De una a dos semanas más tarde, de mediados de febrero a principios de marzo, comienza la muda. Durante estas dos a tres semanas tienen que permanecer fuera del agua, eventualmente perdiendo hasta casi la mitad de su peso.

Durante el invierno permanecen en el mar. Se les ve agrupado en los témpanos de hielo.

 

La alimentación del pingüino de Adelia consiste de krill glacial (camaroncitos antárticos) (Euphausia crystallorophias). Se estima que un adulto consuma unos 800 gramos de krill por día. Complementa su dieta con peces y calamares. Durante el tiempo de cría el consumo de peces, en particular el diablillo antártico (Pleuragramma antarcticum), aumenta considerablemente.

En busca de su sustento se zambulle. Normalmente permanece bajo la superficie de 30 a 45 segundos y logra profundidades de diez a cien metros; la profundidad máxima registrada es de 170 metros.

Cuando van a pescar es posible que se hagan a la mar desde un témpano. La superficie del hielo puede estar uno o dos metros, tal vez más, sobre la superficie del mar. Entonces comienza la travesía con una buena zambullida (vea la primera foto de Los Pingüinos). Poco después empiezan a nadar como lo hacen los delfines, varios metros a poca profundidad seguidos de un par de metros por el aire. Se estima que en algunas especies de pingüinos, aunque tal vez esto no aplique al pingüino de Adelia, emplean esta forma de nadar, saltando como los delfines, para evitar el peligro de los leopardos marinos y las orcas. Una vez alejados de la costa, aún en rumbo, comienzan a efectuar sumergidas no muy profundas. Eventualmente llegando al lugar donde van a pescar, que se puede encontrar a cientos de kilómetros o en una bahía no muy lejos de donde comenzó el viaje. De regreso, si es al témpano de donde partieron, de un salto superan la altura del hielo (vea la primera foto en esta página). Logran alcanzar una velocidad promedio de hasta 4.6 Km por hora en sus viajes de retorno a la colonia. Se le ha documentado una velocidad máxima de 7.2 Km por hora.

Sobre el hielo la velocidad que mantiene al caminar es de unos 1.9 Km por hora.

Los huevos y polluelos de estos pingüinos a menudo son víctimas de los págalos. Aunque en ciertos años, en ciertas colonias, la mayor causa de la perdida de las nidadas ha sido que los padres abandonan los huevos. Los adultos son atacados por los leopardos marinos en el agua.

 Se nombra a este pingüino en referencia a la región en Antártica donde fue encontrado por primera vez. Esa región fue llamada Terre Adélie por el almirante francés Dumont d'Urville en honor a su esposa, llamada Adélie.

Al pingüino de Adelia también le llaman «pájaro bobo de Adelia» y «pingüino de ojo blanco». En inglés se le conoce por «Adelie Penguin» y «Adélie Penguin».

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