En las Regiones Polares
Oso Polar o Blanco

REINO
Animalia
suborden
Caniformia
FILO
Chordata
familia
Ursidae
subfilo
Vertebrata
subfamilia
Ursinae
clase
Mammalia
género
Ursus
subclase
Theria
especie
U. maritimus
infraCLASE
Placentalia
nombre binomial
Ursus maritimus
ORDEN
Carnivora
   
       

El oso polar u oso blanco (Ursus maritimus, antiguamente Thalarctos maritimus), es un gran mamífero que rivaliza con su pariente, el oso Kodiak (Ursus arctos middendorffi), por el título de carnívoro terrestre más grande de la tierra.

Vive en el medio polar y zonas heladas. Presenta un perfil más alargado que el de otros osos, y las patas más desarrolladas, tanto para caminar, como para nadar largas distancias. Las orejas y la cola son muy reducidas, para mantener mejor el calor corporal, al igual que en muchos otros mamíferos árticos. En esto también colaboran una gruesa capa de grasa subcutánea y un denso pelaje, que en realidad no es blanco, sino translúcido, formado por miles de pelos huecos (que al estar llenos de aire, son un buen aislante térmico).

Bajo el pelaje se encuentra la piel, que es negra para atraer mejor la radiación solar y aumentar así el calor corporal. La luz ordinaria se refleja sobre el pelaje, generando normalmente la falsa sensación de blancura. No obstante, en determinados momentos y lugares, puede verse amarillenta o incluso parda clara. La pérdida del calor corporal se encuentra muy reducida, tanto por el pelaje y el color de la dermis, como por el espeso panículo adiposo que se encuentra bajo la piel, y que sólo se adelgaza en la cabeza, especialmente en la nariz.

Durante el verano estos osos adelgazan, y al poseer muy densamente vascularizados los músculos, pueden irradiar entonces el exceso de calor. Los osos polares del zoológico de Singapur, se volvieron verdes en 2004 al crecer grandes cantidades de algas sobre ellos, algo que nunca hubiese sucedido en una zona más fría. Episodios similares, pero de menor importancia, se dieron también en San Diego (1979), y Chicago (2005).

Los machos adultos alcanzan normalmente pesos de entre 400 y 500 kg, aunque se conocen ejemplares excepcionalmente grandes que alcanzaron o incluso superaron los 1.000 kg. Las hembras suelen pesar de 200 a 300 kg; sin embargo, en el tiempo en el que acumulan grasa antes de dar a luz, pueden pesar cerca de media tonelada. Los machos miden en promedio 2,5 m. de largo, mientras que las hembras rondan los 2 metros.

Esta especie es la más carnívora de todos los osos, aunque ingieren una parte ínfima de vegetales durante el verano ártico en la tundra. Nadan con facilidad (a veces cientos de kilómetros), pero capturan a sus presas en tierra o sobre el hielo, siendo los depredadores dominantes de su hábitat. Las focas y algunas ballenas, como la beluga, son capturadas cuando abren agujeros en el hielo para respirar.

En verano rastrean el aire con su poderoso olfato, en busca de crías de foca resguardadas en cámaras bajo el hielo; más raramente se acercan a las colonias reproductoras de morsas, donde capturan ejemplares jóvenes, o a las zonas de anidación de aves marinas, como los araos, para alimentarse de huevos y pollos.

No hibernan, y durante estos meses fríos, suelen ser seguidos por decenas de zorros árticos que devoran las carroñas que deja a su paso, pero nunca los atacan. Los hábitos de estos animales son casi siempre solitarios, y son frecuentes las peleas entre machos para aparearse con las hembras, y las peleas entre individuos de cualquier sexo para apoderarse de la comida. Por lo general, las peleas se resuelven por horripilación; es decir, cuando un ejemplar disuade o intimida a otro, haciendo notar su potencial fortaleza evidenciando su corpulencia. Tampoco parecen tener problemas con los lobos, siendo su único enemigo pluricelular importante el hombre.

Algunos ejemplares se acercan a áreas habitadas, donde roban pescado puesto a secar, o rebuscan entre la basura. En Manitoba, se ha llegado a ver individuos alimentándose de aceite de motor y grasa abandonada.

El período de apareamiento (único en que los osos de ambos sexos se reúnen y tratan de forma amistosa), es entre abril y mayo, pero los óvulos no se fertilizan y comienzan a desarrollar hasta septiembre aproximadamente, en lo que se conoce como «implantación diferida». Durante este tiempo, la hembra trata de almacenar la mayor cantidad de grasa posible.

Sólo las hembras preñadas buscan refugio durante el invierno (aunque no hibernan), dando a luz una o dos crías durante el invierno, en un refugio excavado en el hielo. El resto de los individuos siguen siendo activos a pesar de la oscuridad y frío extremo que reinan en el ambiente, y vagabundean en busca de comida sobre la plataforma helada.

Las madres no comen nada durante este periodo, sino que viven de la grasa que han acumulado en su cuerpo durante el invierno, mientras que los cachorros, se alimentan de la leche materna. Esto ocasiona en las madres una fuerte pérdida de peso, que deben recuperar durante el verano.

Las crías nacen en octubre, tras una gestación sorprendentemente corta. Al nacer miden apenas 30 cm. de altura, y pesan 700 g. No tienen ningún diente, son ciegas, y totalmente desvalidas. En el curso de 5 meses, crecen rápidamente, de tal manera que al inicio del verano pueden seguir perfectamente a la madre (ésta está extraordinariamente flaca y hambrienta tras el ayuno, en el que puede perder la mitad de su peso inicial). Pasan otros 5 meses junto a ella, aprendiendo a localizar comida y a resguardarse de los machos adultos, que en ocasiones matan y comen oseznos. Algunos llegan a convivir con su madre hasta los 2 o dos años y medio de edad.

Maduran sexualmente entre los 3 y los 4 años, y pueden vivir un máximo de 30.

No existen subespecies auténticas de oso polar, debido al reciente origen de la especie (probablemente a finales del Pleistoceno) y la gran movilidad de sus individuos sobre los vastos campos de hielo, lo que reduce el aislamiento genético de éstos. Aun así, los especialistas distinguen de un modo informal seis poblaciones mayores:

- Oeste de Alaska y la isla de Wrangel
- Norte de Alaska
- Canadá (60% de los ejemplares mundiales)
- Groenlandia
- Svalbard-Tierra de Francisco José
- Siberia

 

Los estudios moleculares arrojan una sorprendente proximidad con el oso pardo (Ursus arctos). De hecho, existen subespecies de oso pardo con más similitudes genéticas con el oso polar que con otros osos pardos, lo que confirma la vieja hipótesis de que el oso blanco tuvo su origen en una población costera de osos pardos, que sufrió una fuerte presión selectiva durante las glaciaciones del Pleistoceno, lo que tuvo consecuencias importantes tanto en su anatomía como en su comportamiento.

El registro fósil de esta especie, muy pobre, tiene sus restos más antiguos en Kew (Inglaterra), que corresponden a un oso polar anatómicamente moderno (aunque mucho más grande que los actuales), por lo que los orígenes de la especie son bastante más antiguos. El reloj molecular data su escisión del oso pardo europeo entre 100.000 y 250.000 años atrás, hecho que probablemente sucedió en la costa norte de Eurasia. Su devenir posterior estuvo ligado al avance y retroceso de los glaciares: a finales del Pleistoceno, abundó en el Báltico, y en épocas anteriores, pudo llegar hasta las costas de Francia y España.

Su proximidad con el oso pardo, ha llevado a considerar la propuesta de clasificar al oso polar como, en realidad, una subespecie del primero. Sin embargo, esta idea plantea serios problemas. Además de las diferencias anatómicas existentes, es de señalar que las grandes diferencias de comportamiento y hábitat, mantienen alejados a ambos animales, garantizando el aislamiento reproductivo. Los cruces, casi inexistentes en la naturaleza, son muy raros en cautividad, aunque producen híbridos fértiles. Por lo tanto, lo más adecuado es sostener que los osos polares forman una especie válida, aunque extremadamente joven.

El oso polar, rey del ártico, se alimenta de todos los animales árticos excepto zorros y lobos. A pesar de todo, sus favoritas son las crías de focas y renos (que son mucho más escasos que los primeros) y llegan a comer hasta unos 30 kg de comida al día, y los cachorros 1 kg. Los osos no toman agua, ya que en su ambiente es salada y acida. Obtienen los fluidos que necesitan de la sangre de sus presas.

Tradicionalmente, los osos polares fueron cazados por los esquimales y otros pueblos árticos, tanto por su carne como (especialmente) por su hígado rico en vitaminas. Los colonos europeos comenzaron a matarlos también por deporte y para evitar sus incursiones en los poblados, donde podían robar comida o atacar a los animales domésticos. En raras ocasiones se dieron ataques contra humanos, aunque la gran mayoría de éstos fue obra de animales heridos previamente por los propios hombres.

El número de osos polares se ha reducido enormemente en las últimas décadas. Hasta hace algunos años, los osos polares se cazaban desde embarcaciones de motor, avionetas e incluso helicópteros. Esta caza masiva puso a la especie al borde de la extinción, por lo que acabó prohibiéndose. También se ha perseguido el uso de cebos envenenados para matar a los osos.

Las amenazas más modernas las constituyen la acumulación de contaminantes en el hielo y atmósfera árticos, y el calentamiento que está afectando a su ecosistema. Según estudios canadienses (2005), el hielo de las zonas habitadas por estos animales, se está derritiendo hasta tres semanas antes que en la década de 1970, obligando al oso a retirarse a tierra firme sin haber completado sus reservas de grasa, que pierden durante el verano y el otoño en forma tan crítica, que afecta a la capacidad de las hembras para quedar preñadas, y minan su capacidad de producir leche para alimentar a sus crías. Esto ha provocado una caída del 15% en la tasa de nacimientos.

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