En las Regiones Polares
Morsa del Atlántico

REINO
Animalia
suborden
Caniformia
FILO
Chordata
superfamilia
Pinnipedia
subfilo
Vertebrata
familia
Odobenidae
clase
Mammalia
género
Odobenus
subclase
Theria
especie
O. rosmarus
infraCLASE
Placentalia
nombre binomial
Odobenus rosmarus
ORDEN
Carnivora
   
       

En las aguas frías del hemisferio norte, donde los témpanos abundan, encontramos a la morsa.

En su aspecto, este mamífero es muy similar a las focas, pero logra alcanzar dimensiones impresionantes. Los machos pueden medir 4 metros de longitud, con un peso máximo de 1.600 kg., aunque el peso usual es de 1.200 a 1.500 kg y el largo promedio es de unos 3,2 metros. Las hembras más grandes alcanzan los 2,6 metros, y un peso de 1.250 kg.

El rasgo más distintivo son sus enormes colmillos, que son caninos superiores muy desarrollados que siguen creciendo a lo largo de toda su vida. Las morsa utiliza los colmillos sobre todo en sus interacciones sociales, p. ej., cuando los machos compiten entre ellos en la estación reproductora, pero también para salir del agua y desplazarse sobre los témpanos flotantes, como refleja el nombre del género, que en griego significa «diente» y «andar». El nombre científico de la especie procede de rossmaal o rossmaar, que en escandinavo significa «morsa».

Tienen una densa masa de vibrisas faciales, o bigotes, que crecen de unas almohadillas gruesas que poseen en el labio superior y las mejillas. Estos bigotes son sumamente sensibles y constituyen una adaptación fundamental para detectar, cazar y consumir presas que debe desenterrar de la capa de sedimentos que se encuentran en el fondo del mar. Tiene una cola muy reducida y un grueso labio superior.

Poseen un torso voluminoso y fuerte, especialmente desarrollado en los machos adultos, que empequeñece su cabeza, ancha y plana, con un hocico corto y achatado. Las mejillas son gruesas y anchas. Carecen de pabellón auditivo externo. Las aletas anteriores son cortas y anchas, con uñas pequeñas. La morsa es el único pinnípedo que posee colmillos externos. Los caninos superiores crecen con la edad, a veces llegando a alcanzar un metro de longitud. Los machos adultos son mucho más voluminosos que las hembras, sobre todo en el cuello, el pecho y los hombros.

Desarrollan unos nódulos, similares a verrugas, en el cuello y el pecho cuando maduran sexualmente. Hay cinco pares de dientes en el maxilar superior y 4 en el inferior.

Tanto los adultos como los jóvenes tienen un pelaje escaso y corto, que es de marrón claro a rubio. Los machos pierden pelo con la edad, y a lo lejos, pueden parecer lampiños. Las hembras no pierden pelo, pero éste sigue siendo escaso. La gruesa piel (6 cm. de espesor) se suele ver a su través. El color de la piel varía, oscilando entre el rosa pálido cuando el animal está dentro del agua o en el exterior a temperaturas bajas, y el rosa fuerte, cuando se encuentra fuera del agua a temperaturas más elevadas. Estas diferencias de color se deben a la cantidad de sangre que circula por los capilares de la piel –menor cuando hace más frío para conservar el calor, y mayor en ambientes cálidos, para reducir el calor interno-. Las crías nacen con un pelaje corto gris o marrón con matices grises.

La morsa es un animal principalmente marino. Se le ve en grupos, que pueden contar con 100 y hasta 1.000 individuos, descansando sobre los témpanos de hielo cerca de la capa polar ártica. Aunque la mayor parte del tiempo habitan aguas cerca de las costas, viéndose los grupos en las orillas rocosas.

Se alimentan en el agua, buceando hasta profundidades de 90 metros, ya que son capaces de permanecer media hora bajo el agua. Se alimentan fundamentalmente de almejas y otros moluscos, aunque pueden comer también otros invertebrados, como gusanos, gasterópodos, cefalópodos e incluso algunas especies de peces.

Las hembras alcanzan la madurez sexual entre los 6 y los 9 años. Se aparean en el agua. Tras la fertilización, el óvulo se mantiene durmiente durante meses. El período de gestación propiamente dicho es de 11 meses, pero transcurren 15-16 meses desde el momento del apareamiento hasta el parto. El alumbramiento se produce entre abril y junio, normalmente de un sólo cachorro que pesa de 50 a 60 kg, y al cual la madre cuida con devoción y amamanta en los siguientes dos años.

Aunque los machos alcanzan la madurez sexual entre los 6 y los 9 años, no suelen tener la oportunidad de aparearse hasta que alcanzan su pleno desarrollo físico (hacia los 15 años), momento en el que ya son capaces de competir con otros machos por las hembras. Los machos compiten por el territorio, y a menudo se enzarzan en combates: los vencedores se aparean con gran número de hembras.

Las morsas pueden llegar a vivir hasta 69 años.

Las morsas pueden resultar muy peligrosas para el hombre. Ataca si éste la hostiga, y se sirve de sus grandes colmillos en la lucha. Cuando los machos se enfrentan entre ellos, sus rugidos se escuchan a largas distancias. Además, no dudan en defender con su vida a su hembra o a su cría.

La cría nace sobre el hielo, recubierta de tosco pelaje que se le desprende a medida que crece.

 

Ha sido un animal muy perseguido, por su piel y su grasa, y para evitar la desaparición de la especie, se ha prohibido su caza. Solamente los esquimales tienen autorización de cazarlas, para su supervivencia, pues éstos aprovechan íntegramente su cuerpo: la carne la destinan a sus perros, y emplean la piel para la construcción de tiendas, embarcaciones, cuerdas, etc., y los intestinos, extendidos y secados, son usados como cristales, pues su transparencia deja entrever y pasar la luz del sol.

La población mundial de morsas se calcula en unos 250.000 ejemplares.

Existen dos subespecies:

- Odobenus rosmarus rosmarus
 - Odobenus rosmarus divergens

La morsa del Atlántico (Odobenus rosmarus rosmarus) habita en una región que comprende desde el Ártico canadiense hasta el mar de Kara. Se cree que existen actualmente unos 22.500 ejemplares (6.000 en Rusia y Noruega, 12.000 en Canadá y 4.500 en Groenlandia).

La morsa del Pacífico (Odobenus rosmarus divergens) se encuentra al norte del Océano Pacífico, desde el mar oriental de Siberia hasta el mar de Beaufort, así como en el mar de Láptev. Existen como mínimo 200.000 ejemplares de morsa del Pacífico, en las costas de Rusia y Estados Unidos.

La morsa del Pacífico es algo mayor: el macho puede llegar a pesar hasta 1.800 kg. y tiene los colmillos más largos y el cráneo más ancho. El ejemplar de mayor tamaño que se conoce llegó a pesar 2.265 kg y a medir 9,14 metros de longitud. Se conserva en el Museo de Horniman de Londres.

Algunos científicos opinan que puede hablarse de una tercera subespecie: la morsa de Láptev (Odobenus rosmarus laptevi), de tamaño intermedio entre las otras dos subespecies. Sin embargo, esto no es aceptado por toda la comunidad científica.

Los principales predadores de la morsa son el oso polar y la orca. El hombre ha dado caza a la morsa al menos desde el siglo IX.

Algún terror psicológico le ha de causar el par de colmillos a los osos, porque habitualmente es a los jóvenes a quienes atacan. Poco se sabe del peligro que representan las orcas o ballenas asesinas, pero definitivamente son un predador de la morsa.

Cuando son atacadas por los osos polares, forman un gran círculo, colocando en el interior a sus crías, de modo que éstas quedan protegidas.

Y como ya se sabe, nosotros, los seres humanos, somos el peor enemigo de esta especie. Claro, eso fue después de que inventamos las armas de fuego, porque los machos grandes pueden ser soberbios. Existen relatos de algunas morsas machos que cuando fueron heridos, atacaron al bote donde viajaban sus cazadores.

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