En las Regiones Polares
Krill Antártico

REINO
Animalia
FAMILIA
Euphausiidae
FILO
Arthropoda
GÉNERO
Euphausia
subfilo
Crustacea
ESPECIE
E. superba
clase
Malacostraca
nombre binomial
Euphausia superba
ORDEN
Euphausiacea
   
       

El krill antártico es el recurso marino menos explotado y el más abundante.

Es la especie animal más exitosa del planeta, ya que su masa corporal total representa más de 500 millones de toneladas.

El krill antártico abunda en las aguas superficiales de los mares del sur: tiene una distribución circumpolar, con las mayores concentraciones en el sector del Océano Atlántico.

El límite de los sectores del mar austral, que incluyen al Atlántico, al Pacífico y al Índico se definen en forma aproximada por la convergencia antártica, un frente circumpolar donde el agua fría superficial se sumerge bajo las aguas subantárticas más cálidas.

Es poco conocido el patrón de migración exacto, debido a que los krills no pueden ser monitoreados individualmente para estudiar sus movimientos.

La pesca del krill antártico sigue estrictas normas de conservación impuestas por varias organizaciones e instituciones de conservación a nivel mundial, entre ellas la CCAMLR (su sigla en inglés) que es la Comisión para la Conservación de Los Recursos Antárticos Marinos Vivos, donde Chile es uno de sus fundadores.

Es un pequeño crustáceo que mide entre 4 y 6 centímetros de largo, tiene 80% de agua, y pesa en promedio 5 gramos. Hay más de 80 especies de krill en el mundo, siendo el más abundante y el de mayor valor nutricional el que está en la zona Antártica sur.

Posee un alto contenido proteico y vitamínico, y es uno de los productos marinos que tiene más del 70% de su grasa en forma poli-insaturada, con un buen aporte de ácidos grasos del tipo Omega-3. La carne de krill resultante es un alimento suave y muy saludable. Aporta grandes beneficios para la salud, tales como la reducción de las enfermedades cardiovasculares e infartos al corazón. La carne de krill es además rica en vitaminas, pigmentos naturales y otros agentes antioxidantes naturales altamente valorados en la dieta humana.

Es un alimento ideal para niños y para el adulto-mayor por su sabor suave y algo dulce. Éste es un alimento 100% libre de productos químicos y conservantes. No posee ningún aditivo, tampoco sal ni agua.

Todos los miembros del orden Euphausiacea son crustáceos del superorden Eucarida, en los que la placa pectoral está unida al caparazón y forma a cada lado de éste las agallas del krill, visibles al ojo humano. Las patas no forman una estructura mandibular, lo que diferencia a este orden de los decápoda (langostinos, cangrejos...).

Aunque la utilidad y los motivos para la evolución de su impresionante ojo compuesto permanecen en el misterio, no existen dudas que el krill antártico posee una de las estructuras para percepción visual más fantásticas de la naturaleza.

El krill puede disminuir su tamaño de una muda a otra (aun cuando lo «normal» entre las especies de muda es siempre aumentarlo), en lo que parece ser una estrategia para adaptarse a la escasez estacional de alimento, ya que un cuerpo menor requiere menos energía, y -en consecuencia- menos alimento.

La reducción no alcanza sin embargo a los ojos compuestos. La relación entre el tamaño del ojo y la longitud corporal ha demostrado servir, por lo tanto, como un indicador relativo de inanición.

Recientes investigaciones sobre krill antártico, un crustáceo similar al camarón, revelan que gracias a su conducta de buceo hacia aguas profundas, puede absorber y transferir al fondo marino el equivalente a la cantidad de carbono producida anualmente por 35 millones de automóviles.

Libera importantes cantidades de carbono en las aguas profundas a través de sus excrementos. La investigación liderada por el Dr. Geraint (BAS) reveló que este crustáceo desciende varias veces durante la noche a las profundidades marinas y no cada 24 horas como se creía previamente, aumentando el aporte de carbono a las aguas profundas del océano Austral.

Se alimenta de fitoplancton, aprovechando la energía que éste toma de la luz solar; por lo que constituye un eslabón esencial en la cadena trófica del ecosistema antártico, y es, a su vez, alimento de muchos animales mayores, como ballenas, pinnípedos, focas leopardo, focas peleteras (Arctocephalus gazella), focas cangrejeras (Lobodon carcinophagus), calamares, peces hielo, pingüinos, albatros y muchas otras especies de aves. Realizan fotosíntesis para extraer el carbono del monóxido de carbono. Después de alimentarse en la superficie del océano, el krill migra hacia aguas profundas con el fin de evadir posibles depredadores. Debido a que excretan residuos estando en profundidad, la migración del krill hacia el fondo marino, permite a estos crustáceos transportar grandes cantidades de carbono al interior del océano.

Puede crecer hasta 6 cm. y vivir entre 6 y 7 años. Es una de las especies más importantes del Océano Austral, ya que se encuentra en el corazón de la cadena trófica marina y es el principal alimento de otras especies como peces, pingüinos, ballenas y focas, entre otros. Sin embargo, el krill antártico ha disminuido cerca de un 80% desde la década de 1970. Una de las probables explicaciones sería la dramática disminución del hielo marino durante los meses de invierno, ya que durante este periodo, las larvas y juveniles de krill se alimentan de las algas que crecen bajo su superficie, actuando como una especie de «guardería».

 

La temporada principal de reproducción del krill antártico abarca desde enero hasta marzo, tanto en la placa continental como en las áreas de mar profundo. En la forma típica de todos los Euphausias, el macho adhiere un paquete de esperma en la abertura genital de la hembra. Con este propósito la primera pata del macho tiene una estructura específica de herramienta de apareamiento. La hembra pone entre 6.000 y 10.000 huevos en cada puesta, que son fertilizados a medida que salen por el canal genital, por el esperma liberado desde el espermatóforo adherido por el macho.

La península Antártica es un área crucial para su producción, pero el aumento de la temperatura en 2,5° C durante los últimos cincuenta años, ha generado una preocupante disminución del hielo marino durante el invierno austral. A pesar que actualmente no se comprende completamente la relación entre la pérdida del hielo marino y el aumento de la temperatura, ésta podría ser una de las causas de la disminución del krill antártico en el Océano Austral. Conociendo la conducta de estos animales, se podrá entender de mejor manera la contribución que el krill realiza al remover importantes cantidades de carbono de la atmósfera.

Al krill suele llamárselo «camarón luminoso» porque puede emitir luz, producida por órganos bioluminiscentes, que se encuentran ubicados en varias partes del cuerpo: pares de órganos detrás de los ojos, y en la articulación de la segunda y séptima pata, y órganos simples en los cuatro esternones.

Emiten periódicamente luz de color amarillo verdoso claro, cada dos o tres segundos. Como muestra de su alto nivel de evolución, incluyen un reflector cóncavo atrás del órgano propiamente dicho, y un lente en su frente para aumentar la luz producida. El órgano completo puede rotarse gracias a músculos específicos.

La función de esta luz no es todavía comprendida cabalmente: algunas hipótesis sugieren que sirven para enmascarar la sombra del krill, de manera que no pueda ser avistado por sus predadores desde abajo. Otras especulaciones sostienen que juega un rol significativo en el apareamiento nocturno.

Los órganos bioluminiscentes del krill contienen varias sustancias fluorescentes. El componente principal adquiere su máxima fluorescencia con una excitación de 355 nanómetros, emitiendo a 510 nanómetros.

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