En las Regiones Polares
Elefante marino Antártico o del Sur

REINO
Animalia
superFAMILIA
Pinnipedia
FILO
Chordata
FAMILIA
Phocidae
CLASE
Mammalia
GÉNERO
Mirounga
ORDEN
Carnivora
ESPECIE
M. leonina
subORDEN
Caniformia
nombre binomial
Mirounga leonina
       

Se denomina elefante marino a los pinnípedos del género Mirounga. Este género incluye dos especies: el elefante marino del norte (Mirounga angustirostris) y el elefante marino del sur (Mirounga leonina). El macho de este último es el mayor pinnípedo que existe en la actualidad y, probablemente, también el mayor que ha existido en la historia de la tierra.

Las medidas al nacer son: longitud 1,3 metros y peso 40-50 kg. Las medidas máximas para los adultos son: longitud 5 metros y peso 5.000 kg en los machos, y longitud 3 m. y peso de 900 kg. para las hembras. Se les estima una longevidad de 15 años para los mahos, y aproximadamente 23 para las hembras.

Pasa la mayor parte de su vida en el mar, sobre todo a profundidades de 180 a 600 metros. Investigaciones recientes han revelado que, al igual que los elefantes marinos del norte, son grandes buceadores, llegando a veces a 1.500 m de profundidad, y permaneciendo sumergidos hasta por 2 horas.

La especie se describió a partir de un espécimen recogido en 1759 en las islas Juan Fernández, frente a la costa chilena. El nombre del género procede de miouroung, la forma en que los aborígenes australianos le llamaban. El nombre científico de la especie significa «león» en latín, y puede aludir a las vocalizaciones de los machos adultos para amenazar, que recuerdan a los rugidos del león.

Es muy voluminoso, con una enorme cabeza. Los ojos son muy grandes y están adaptados para detectar presas bioluminiscentes en las profundidades. Sus aletas son cortas en comparación con el cuerpo. Las uñas de las anteriores son recias y anchas y a veces crecen hasta 5 cm; las de las posteriores son muy cortas y finas.

Los machos adultos son enormes, hasta cinco veces más grandes que las hembras. En torno a la pubertad, desarrollan un hocico alargado con una nariz o probóscide, que a veces hinchan cuando emiten vocalizaciones para amenazar a otros machos. Con la edad, el cuello se llena de pliegues y callos. Presentan ocho pares de dientes en el maxilar superior y 7 en el inferior. Los caninos superiores e inferiores son cónicos, pudiendo alcanzar más de 15 cm. Todos los demás dientes son pequeños y espatulados.

Justo después de la muda anual, los adultos son de color gris o plateado, pero pronto se vuelven canela, marrón amarillento o marrón oscuro. Las hembras adultas y los jóvenes suelen presentar la parte ventral más clara. Las crías nacen con un pelaje plateado o gris intenso. Éste se oscurece durante las semanas siguientes al nacimiento, hasta volverse marrón chocolate en el dorso y entre marrón claro y amarillento en la parte ventral.

Crían y recalan en islas oceánicas de las regiones subantárticas del hemisferio sur. Más recientemente se han establecido grandes colonias en la costa meridional argentina, sobre todo en la península Valdés. Las principales colonias isleñas viven en las islas Malvinas, Orcadas del sur, Georgia del sur, Sandwich del sur, Cough, Marion, Crocet, Kerguelen, Heard y Macquarie. Recientemente se han formado pequeñas colonias en la costa de la península antártica y en las islas Shetland del sur.

Cuando no crían pueden recorrer grandes distancias migrando por los mares del sur. Algunos van al sur para alimentarse cerca del continente antártico y a veces recalan y mudan en las montañas Vestfold y en la costa de la península antártica, en vez de regresar a sus lugares de origen. Se han avistado animales errantes en Angola, Sudáfrica, la costa meridional australiana y Nueva Zelanda, y en 1989 se avistó uno en el hemisferio norte (costa de Oman).

En tierra prefieren las playas de arena, grava y a veces piedras.

Los adultos se distinguen fácilmente de todos los demás pinnípedos del hemisferio sur por su gran tamaño y su pelaje uniformemente marrón o canela. Debido a sus hábitos marcadamente pelágicos (se refiere a animales o vegetales marinos: que viven en zonas alejadas de la costa), es difícil verlos mezclados con otras especies.

Forman grupos muy grandes cuando crían; los machos pueden permanecer en tierra hasta dos meses seguidos; las hembras, unas 4 semanas. Después de criar, regresan al mar para alimentarse durante unos dos meses hasta la muda. Los elefantes marinos son más gregarios cuando crían, a veces forman grupos muy densos y pasan la mayor parte del tiempo durmiendo.

Cambian el pelaje una vez al año, en verano u otoño. La capa superior de la piel también se desprende en amplias zonas, quedando la piel desnuda durante cierto tiempo hasta que les vuelve a crecer el pelo. Entre los pinnípedos, solamente la foca monje y tal vez la foca de Ross mudan de una forma tan «catastrófica».

 

Durante la muda, permanecen en tierra, ayunando unas cuatro semanas. Después regresan al mar hasta la próxima estación reproductora. Durante los dos periodos de alimentación anuales, recorren grandes distancias por el océano del Sur, cubriendo varios miles de kilómetros en cada migración. Todas las pruebas indican que en el mar son solitarios. Bucean casi continuamente y sólo pasan unos 4 minutos respirando en la superficie entre inmersiones.

Los adultos buscan alimento hasta 1.500 metros de profundidad, y pueden pasar hasta dos horas seguidas buceando, aunque generalmente se sumergen a unos 600 metros y por un espacio tiempo de 20-30 minutos.

Son poligínicos (el macho tiene más de una pareja sexual). Los machos adultos llegan a las playas en agosto y las hembras embarazadas un poco más tarde, entre septiembre y principios de octubre. Las crías nacen una semana después. Los machos se amenazan con exhibiciones visuales y vocales estereotipadas y en ocasiones se pelean. Aunque la mayoría de las luchas son breves, a veces se infligen heridas graves en el pecho, cuello y las aletas anteriores con los caninos.

Se establecen jerarquías en función del tamaño y la edad, siendo las vocalizaciones el elemento más importante para mantenerlas. Los machos emiten sonidos graves pulsátiles que varían muy poco en frecuencia. Es posible que se reconozcan entre sí a partir de ellas, al menos durante la época de cría.

Los machos jóvenes se entrenan para luchar, preparándose para los combates más serios que deberán librar cuando maduren y tengan que competir para aparearse.

La gestación dura aproximadamente 10 meses. Las crías se destetan bruscamente cuando sólo tienen tres semanas de vida, momento en que las madres se aparean y después regresan al mar en busca de alimento para recuperar la masa corporal perdida durante la lactancia.

Los elefantes marinos del sur consumen diversos tipos de peces y calamares pelágicos y de aguas profundas que viven en la columna de agua entre 180 y 600 metros. En algunas áreas se alimentan en el fondo del mar de especies que viven en éste o en los sedimentos que se depositan sobre él.

Los aborígenes australianos los cazaron por su carne y sus pieles durante cientos o tal vez miles de años, sobre todo en el estrecho de Bass, en las islas del Rey y Hunter, y quizá también en la costa meridional de Chile y Argentina. La explotación comercial fue muy intensa en los siglos XIX y XX, sobre todo a principios de este último, cuando su grasa se utilizaba como combustible para las lámparas de aceite y a veces también como alimento. Las poblaciones se redujeron mucho en numerosos lugares y algunas fueron exterminadas.

Esta especie se continuó cazando en Georgia del sur hasta 1964, cuando cesó la caza de ballenas cerca de la orilla, lo que impidió que la caza de fócidos fuera rentable. La densidad poblacional aumentó a principios y mediados de los 40’s. En los 60’s y 70’s muchas poblaciones empezaron a decrecer por causas todavía hoy desconocidas.

Las colonias de Georgia del Sur y de las islas Kerguelen han permanecido bastante estables, y la de la costa argentina aumenta de forma regular. La población mundial actual asciende posiblemente a unos 75.000 individuos, concentrados en su mayoría en Georgia del sur.

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