En la Montaña
Irbis o Leopardo de las nieves

REINO
Animalia
FAMILIA
Felidae
FILO
Chordata
subfamilia
Pantherinae
CLASE
Mammalia
género
Panthera
ORDEN
Carnivora
especie
P. uncia
subORDEN
Feliformia
nombre binomial
Panthera uncia
       

La onza, irbis o leopardo de las nieves es un gran felino nativo de las montañas de Asia central e Himalaya, en latitudes próximas a los 6.000 m. sobre el nivel del mar, concretamente de las montañas de Afganistán, Bhután, China, India, Mongolia, Nepal, Pakistán, Rusia, Kyrgyzstán Kazajstán, Tayikistán y Uzbekistán, motivo por el cual es poco lo que se sabe de ellos.

Hasta hace poco muchos taxonomistas incluían al leopardo de las nieves dentro del género Panthera, junto a otros grandes felinos, en vez de dentro del género Uncia.

Parece un leopardo pero es más pequeño.

Su pelo es gris, suave y excepcionalmente denso, y tiene una cola también de longitud excepcional, que enrolla alrededor del cuerpo para abrigarse.

Caza de día y ataca a todo tipo de animales salvajes, así como al ganado. Son a veces matados por granjeros, pero también cazados por su piel.

El período de gestación es de aproximadamente 100 días, teniendo normalmente 2 cachorros, aunque puede tener un máximo de 5 crías.

Se los considera adultos a los 2 años.

Este predador es muy fuerte, capaz de cazar animales que triplican su tamaño, tiene uno de los saltos más largos entre los felinos. Está acostumbrado a caminar por montañas rocosas y aprovecha esto para camuflarse, y así acechar a sus presas. Posee un instinto territorial muy fuerte, por lo que puede ser muy agresivo. Sus patas acolchadas por piel, actúan como zapatos para la nieve, lo que le ayuda a caminar sobre ella con facilidad.

Incluye entre sus presas diversas especies tales como conejos, ardillas, cabras salvajes, venados, pájaros como el pinzón, chovas de montaña, gamuzas, musarañas, marmotas montañesas e íbices de montaña. Con las bajas temperaturas la comida tarda en descomponerse, de manera que no es extraño que los leopardos de las nieves coman restos de animales que no han cazado.

Son, como la mayoría de los felinos, animales solitarios, salvo en época de reproducción, cuando macho y hembra colaboran para cazar presas mucho más grandes que las usuales.

El leopardo de las nieves generalmente habita en alturas entre los 2.000 y los 4.000 metros, excepto en el Himalaya, donde se encuentra el altitudes muy superiores.

Estos animales muy pocas veces llegan a encontrarse con un ser humano, y en tales casos, se ocultan ayudados por su piel, que es un excelente camuflaje.

Este felino nival es desconfiado, territorial, muy esquivo y de hábitos crepusculares. Es por eso que se sabe poco acerca de su biología, en comparación con otras especies felinas. Es tal su grado de timidez que no se logró fotografiarlo en libertad hasta 1971.

Se sabe que alcanza entre 1 y 1,3 metros de longitud, y su cola mide alrededor de 0,8 y 1 metro. Su talla hasta la cruz es de 70 a 80 cm. Llegan a pesar las hembras los 35-40 kg., y entre 45-60 kg los machos. En la época invernal su pelaje especial de dos capas para protegerse del frío le hace aumentar su volumen.

Durante el invierno descienden hasta altitudes inferiores en busca de los herbívoros (cabras salvajes, ciervos, íbices…) que viajan a zonas más favorables.

Observando a las crías, podemos comprender sus futuras técnicas de caza: la emboscada, el acecho, sus grandes saltos... su control y equilibrio sobre un medio resbaladizo e inestable, lo convierte en un perfecto cazador en este ecosistema.

Se desconoce la cantidad de ejemplares que quedan en estado salvaje, aunque se estima que habrá apenas 3.500 ejemplares, por lo tanto, se trata de una especie en peligro de extinción.

Esperemos que las duras condiciones en las que sobrevive, sean también el fortín inhóspito, intrincado y cerrado «a cal y canto» que impida a los indeseables furtivos diezmar a este extraño felino de inmensa belleza.

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