Extinción
Tiburones (elasmobranquios)

Los tiburones han poblado los mares y océanos desde hace 430 millones de años. Estos poderosos cazadores utilizan sus agudísimos sentidos para navegar y localizar a sus presas, y tienen pocos predadores naturales, excepto otros tiburones. Las mayores especies inspiran temor y admiración en igual medida, pero las poblaciones de tiburones están en peligro debido a la pesca excesiva y la creciente demanda de productos procedentes de este animal.

PREDADORES SUPERIORES

Existen unas 330 especies de tiburones que habitan en espacios que van desde las aguas costeas hasta el profundo océano, y desde los trópicos hasta las frías agua septentrionales. Anatómicamente, los tiburones difieren de la mayoría de los peces: tienen esqueletos cartilaginosos (no óseos) y una piel rugosa cubierta con pequeños dentículos en lugar de escamas. Sus dientes, según una amplia variedad de formas de acuerdo con la dieta, se renuevan a lo largo de su vida. A diferencia de otros peces, los tiburones carecen de vejiga natatoria para ayudarles a flotar.

EXPLOTACIÓN

Durante siglos, los seres humanos se han beneficiado de los productos obtenidos del tiburón. Su piel se curtía y se utilizaba para lijar; su grasa se empleaba en lámparas y para calafatear, y sus dientes sirvieron de adorno. Con sus cartílagos y aceite se trataba la artritis, y el hecho de que parezcan ser inmunes a algunas enfermedades humanas, incluido el cáncer, los ha convertido en objeto de interés para la investigación médica.

COMERCIO DE ALETAS

Sin embargo, la peor amenaza es el exceso de pesca para obtener su carne y sus aletas. La carne del tiburón azul alcanza elevados precios en Japón, mientras que la pintarroja ha sido capturada para el tradicional pescado con patatas fritas inglés.

Los filetes de tiburón marrajo y zorro se están popularizando. Pero la demanda de aletas para la conocida sopa, es la principal razón del descenso entre la población de tiburones. La práctica consiste en cortar las aletas dorsal y pectorales de cualquier tiburón capturado, para, después, devolverlo al agua todavía vivo, donde, incapaz de nadar, se hunde hasta ahogarse. Esta actividad está prohibida en las aguas atlánticas de Estados Unidos, pero se sigue practicando en otros lugares.

LENTA REPRODUCCIÓN

Los tiburones son vulnerables a la sobrepesca porque maduran lentamente y tienen una baja tasa de reproducción. El tiburón ballena, por ejemplo, no alcanza la madurez sexual hasta los 30 años, cuando ya mide de 6 a 7 metros de longitud. Las hembras del gran tiburón blanco maduran más temprano, a los 10-12 años, pero se reproducen sólo 5 veces durante toda su vida. Las ocho o nueve crían nacen vivas y completamente formadas tras un largo periodo de gestación.

Se sabe poco sobre el ciclo vital del tiburón blanco –así como sobre otras muchas especies- lo que hace más difícil poner en marcha planes de protección. No obstante, los tiburones son predadores superiores, por lo que indudablemente su desaparición provocaría una seria ruptura de la cadena trófica marina.

ENCUENTRO CERCANO

Nadar con tiburones se ha convertido en una actividad «obligatoria» para muchos submarinistas. Los turistas descienden en jaulas metálicas o, en algunos casos, bucean con esnórquel junto a los tiburones. Esta actividad se promueve usualmente como ecoturismo inofensivo; puede difundir conocimientos y aportar fondos para la protección. Sin embargo, existen pruebas de que puede causar cambios en la conducta de los tiburones. Los tiburones ballena y peregrino se estresan fácilmente con el contacto humano, mientras que los grandes tiburones blancos, acostumbrados a las camadas arrastradas por los barcos turísticos podrían asociar a las personas con el alimento.

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