Extinción
Focas y Leones Marinos (pinnípedos)

A pesar del impacto que han causado las imágenes difundidas sobre la matanza de sus crías, las focas y los leones marinos siguen siendo perseguidos. Estos ágiles nadadores afrontan además problemas como los de los residuos tóxicos y las redes de pesca.

ALETAS

El orden Pinnípedos incluye 33 especies de focas y leones marinos, además de morsas. En general, las focas carecen de pabellón auricular y se impulsan  para nadar con sus aletas posteriores. Por el contrario, los leones marinos poseen pabellones auditivos pequeños y nadan principalmente con sus aletas anteriores. En tierra, pueden alzarse sobre las mismas, doblando las traseras bajo el cuerpo que se contonea al andar. Las focas no utilizan las aletas fuera del agua y se desplazan reptando.

Todos los Pinnípedos son carnívoros y se alimentan de peces, calamares, krill, mariscos y cangrejos, dependiendo de la especie. Algunos cazan reptiles marinos y mamíferos; el león marino de Steller, que pesa una tonelada, atrapa nutrias marinas y pequeñas focas. Los Pinnípedos salen a tierra para descansar y reproducirse, eligiendo playas tranquilas, marismas, orillas rocosas o témpanos de hielo. Por esta razón, muchas especies viven en la orilla, aunque el elefante marino puede permanecer en mar abierto durante semanas.

CONTAMINACIÓN MARINA

Al igual que otros animales costeros, las focas y los leones marinos se ven afectados por la contaminación en todas sus formas: vertidos petrolíferos, aguas residuales, combustible de los barcos y trozos de plástico flotantes que, cuando los ingieren al confundirlos con peces, les causan graves daños.

Los peores contaminantes, sin embargo, son las sustancias químicas tóxicas procedentes de la agricultura y la industria que a través de los ríos llegan al mar. Estas sustancias nocivas entran en la cadena alimentaria y se concentran en el cuerpo de los principales predadores como las focas; un proceso conocido como bioacumulación.

Otro problema importante lo representan las redes de pesca, en las que se enredan y asfixian focas y leones marinos, dado que los animales y los humanos pescan en las mismas zonas. Las crías jóvenes se ven afectadas por estas trampas submarinas porque tienen menos experiencia. La  prohibición de la pesca durante la época de cría es una solución, y está ayudando a frenar el declive de la foca ocelada de Saimaa.

Con una población censada de 270 ejemplares en 2004, la foca ocelada de Saimaa es una de las menos frecuentes del mundo. Sólo la decidida preservación, puede salvar a esta foca en el lago finlandés donde vive y que le ha dado nombre.

PERSEGUIDOS

Los Pinnípedos son perseguidos por la «excesiva» cantidad de calamares, peces y krill que atrapan, aunque sus efectos sobre la pesca comercial no son concluyentes. Han sido perseguidos por este motivo en todo el mundo mediante matanzas selectivas de sus crías. Aunque sólo se permite en especies no amenazadas, como la foca pía en Canadá, y el oso marino de El Cabo, esta práctica crea serias controversias. Irónicamente, las flotas pesqueras, con su gran eficacia, causan más daños a la reserva de peces, y por tanto a focas y leones marinos, que los estos ocasionan.

Algunos Pinnípedos pueden ser cazados mediante técnicas tradicionales, por ejemplo, por los inuit y los aleutianos en el extremo norte, pero estas actividades causan pocos daños.

La caza furtiva es un problema diferente: algunas especies raras son matadas para comer, y también para conseguir su grasa, piel y pelaje, haciendo que su población descienda rápidamente. También se utilizan otras partes de su cuerpo. En algunas áreas de Asia, se cree que los testículos del macho oso marino son afrodisíacos.

ENFERMEDADES

En términos biológicos, los Pinnípedos tienen mucha semejanza con los perros, y pueden sufrir enfermedades similares, como el moquillo y la brucelosis.

Durante la década de 1980 fueron destacada noticia algunos graves brotes de estas enfermedades entre colonias de focas; se cree que los contaminantes tóxicos podrían haber debilitado su sistema inmunitario. La foca común y la foca gris sufrieron algunas epidemias del moquillo de las focas en el mar del Norte entre 1980 y 1990,y la misma  enfermedad mató a 10.000 focas del Caspio en sólo dos meses en 2000.

LLAMADA DE LA NATURALEZA

El león marino de Nueva Zelanda tiene la población más escasa y el hábitat más reducido de todas las especies de otáridos. Es víctima frecuente de las redes de pesca.

NOTABLE RECUPERACIÓN

 

El oso marino de Galápagos fue diezmado para conseguir su piel. Ahora está protegido en el parque marino y forma parte de la nueva economía  de las islas Galápagos basada en el ecoturismo.

SUPERFICIE PELIGROSA

Muchos Pinnípedos, se alimentan cerca de la superficie, a riesgo de encontrarse con anzuelos, palangres y redes, y también las hélices de los barcos.

MORSAS

A diferencia de otros Pinnípedos, las morsas casi no tienen pelo, por lo que dependen de la gruesa capa de grasa que tienen bajo la piel para mantenerse calientes en el Ártico. La especie está a salvo en la vertiente del Pacífico, pero disminuye en el Ártico ruso y el Atlántico norte, donde antes era común hasta Cape Cod, en Norteamérica.

Las morsas no han recuperado ni su población ni su distribución desde las grandes matanzas de los siglos XVIII y XIX. Suponían un objetivo tentador y valioso: la grasa para las lámparas, la sabrosa carne, la piel para tiendas de campaña y kayaks, y los dientes de marfil que se tallaban para hacer herramientas, arpones y elementos de decoración.

Los colmillos de las morsas son los largos caninos superiores, que alcanzan un metro en los machos viejos. Su principal función parece simbólica, como señal de madurez reproductiva.

Los cazadores aborígenes con licencia en Canadá y Alaska, pueden vender los colmillos, y algunos argumentan que este comercio puede ser una alternativa sostenible al marfil de elefante.

Las morsas viven en grandes grupos y son presa fácil de los cazadores cuando se amontonan en la orilla o el mar helado para descansar o mudar la piel. En el futuro, la explotación minera y la fusión del hielo, debido al calentamiento global, suponen algunas de sus peores amenazas.

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