Extinción
Équidos (perisodáctilos)

Ni los caballos ni los asnos parecen amenazados cuando los vemos correr transportando gente o carga, o tirando de carros. Pero muchos Equidos salvajes tienen problemas, incluyendo dos especies de cebras, asnos salvajes de África y Asia, y un pariente cercano del caballo doméstico.

HERBÍVOROS PRECAVIDOS

Los équidos pertenecen al orden Perisodáctilos, que también incluye a los rinocerontes y tapires. Los équidos se distinguen por tener una única pezuña en cada pie y porque han evolucionado hasta convertirse en herbívoros rápidos, de extremidades largas y adaptados a espacios abiertos. Cuando pastan a ras de suelo, sus agudos sentidos están siempre alerta ante los peligros.

Todos los caballos domésticos pertenecen a una sola especie, Equus caballus. Sus parientes salvajes pertenecientes a las 10 especies de la familia de los Équidos, incluyen el caballo de Przewalski, el asno africano, el onagro y tres especies de cebras. Los asnos domésticos, o burros, fueron asnos salvajes hace 6.000 años, y como los caballos domésticos, proceden del extinguido caballo salvaje asiático, conocido como tarpán.

ASNOS SALVAJES

Aunque superficialmente parecen burros, los asnos salvajes tienen el pelaje más pálido y son más resistentes y rápidos. El asno africano de Eritrea, Etiopía y Somalia, en el nordeste de África, está seriamente amenazado: sobreviven menos de 500. En esta región atormentada por la pobreza y la guerra, estos animales han sido cazados por su carne, piel y otras partes empleadas en la medicina local. En muchos casos han sido los propios granjeros quienes los han expulsado o matado porque los veían como competidores de los animales domésticos. Pero son éstos los que con el aumento de las zonas de pasto, están causando problemas.

Similares amenazas afrontan los asnos asiáticos, especialmente el kulan, el onagro y el kiang, que viven en hábitats vulnerables por la sequía y el pasto.

RAYAS DISTINTAS

Las manadas de cebras son uno de los grandes espectáculos de la vida salvaje de África, pero estos équidos se enfrentan a muchas de las dificultades que tienen los asnos salvajes. Se cazan por sus atractivas pieles, sufren enfermedades difundidas por los caballos domésticos y pierden pastos frente al ganado vacuno.

De las tres especies de cebra, sólo la de Burchell no está en riesgo. La cebra de montaña y la de Grévy, están consideradas en peligro.

La cebra de Grévy procede de África oriental, y quedan menos de 2.500 ejemplares en libertad, incluidos los 400 o 500 de una reserva privada en Kenia. Los parques nacionales de Sudáfrica aseguran la conservación de la raza subespecie de El Cabo de la cebra de montaña. Hay muchas cebras de montaña y de Grévy en los zoos del mundo, que mantienen la posibilidad de futuras reintroducciones.

LIBRE DE NUEVO

El caballo de Przewalski, que lleva el nombre de un explorador ruso, es un pariente cercano del caballo doméstico. Robusto y fuerte, tiene la cabeza grande, el cuello grueso y las patas cortas. Durante años, esta especie permaneció extinguida en libertad, y sólo quedaban 31 ejemplares en cautividad en 1945. Sin embargo, los programas de reproducción elevaron esta cifra a más de 1.500 a principios de la década de 1990, cuando se comenzó a reintroducir la especie en las estepas de Mongolia. Los estudios realizados en 2005 y 2006 son bastante optimistas, y muestran que los caballos se han adaptado bien a la libertad y forman grupos reproductores.

TIERRAS YERMAS

Los onagros viven en hábitats áridos de Irán. Sólo quedan dos poblaciones pequeñas y aisladas, de manera que el rebrote de alguna enfermedad podría causar su extinción.

PROYECTO QUAGGA

Quagga era una subespecie de la cebra de Burchell, de color pardusco y pocas y pálidas rayas. El último ejemplar murió en 1883. Desde 1987, el proyecto Quagga ha seleccionado a las cebras más similares a aquéllas, para trasladarlas a zonas de cría selectiva. El objetivo es recrear manadas de Quagga a partir de las características ocultas en los genes de las Burchell.

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