En el Desierto
Erizo de la India o Erizo indio

REINO
Animalia
FAMILIA
Erinaceidae
FILO
Chordata
GÉNERO
Paraechinus
CLASE
Mammalia
ESPECIE
P. micropus
ORDEN
Erinaceomorpha
nombre binomial
Paraechinus micropus
       

Los erizos son una subfamilia de pequeños mamíferos insectívoros cuyos cuerpos se encuentran semicubiertos de púas. Aunque antiguamente eran considerados del orden Insectivora, que agrupaba a todos los mamíferos placentarios que no podían ser ubicados en otros grupos, pero en la actualidad se agrupan en el orden de los Erinaceomorpha, que incluye a todas las variedades de erizos terrestres de Eurasia, África y del sudeste Asiático.

El erizo de la India es una especie de erizo originaria de la región Oriental, más concretamente en áreas de la India y Pakistán. En Pakistán, viven dispersos en poblaciones locales en el sur. En la India, son nativos de la parte occidental del país, incluyendo el Punjab, y también se encuentran al sur, en la región de Deccan.

Su hábitat de preferencia son los ambientes cálidos y áridos, por lo general los desiertos en toda su gama. En Pakistán, estos erizos habitan en bosques tropicales espinosos, así como tierras de cultivo de regadío, pues precisan de cobertura vegetal suficiente para emboscar a sus presas y para la construcción de sus nidos, por lo que son incapaces de vivir en condiciones desérticas extremas.

Se les conoce por la «máscara» que adorna su cara, similar a la de los mapaches boreales. Son animales pequeños y redondeados, con una nariz puntiaguda y patas cortas. Las patas son negras, relativamente pequeñas y con garras. Las orejas son grandes y ligeramente puntiagudas y los ojos también están bien desarrollados. Su hocico es oscuro, y la mancha de la cara, libre de espinas, puede presentar diferentes formas, pero siempre es distinta de la piel del resto de la cara. La piel de la frente es blanca, así como en la zona ventral y los laterales. Esta coloración es normal para la especie, pero en ocasiones se producen ejemplares con melanismo y albinismo. La piel es suave y densa, y la cola peluda es corta.

Las espinas cubren la parte dorsal y parte de los laterales del animal, pero no la cara, la cola y las patas. Las tonalidades del lomo varían del blanco al amarillo, con bandas negras o marrón oscuro. La mayoría de las espinas presentan una única banda oscura.

El erizo de la India es relativamente pequeño. Los machos son ligeramente más grandes que las hembras. Un macho adulto pesa 435 g, mientras que una hembra lactante pesa sólo 312 g. Un adulto mide 140-272 mm de longitud de cabeza y cuerpo, a los que se suman de 10 a 40 mm de la cola. Las crías nacen sin espinas, pero con tubérculos dorsales que se convierten en espinas cortas de color rosa-blanco en las seis horas siguientes al nacimiento. Estas espinas alcanzan una longitud de 2-2,5 mm en 12 horas.

La especie es polígama y se reproduce una vez al año, generalmente en la primavera o el verano, entre abril y septiembre. En las poblaciones de Pakistán la reproducción coincide con la temporada de monzones, y las hembras dan a luz entre julio y septiembre, cuando el alimento abunda. Los machos están sexualmente preparados mucho antes de la época de apareamiento.

La camada se compone de 1 o 2 crías, que nacen con los ojos cerrados y no abrirán hasta transcurridos 21 días. Pueden rodar en postura defensiva una semana después del nacimiento. Se da el canibalismo entre la especie; una macho que se encuentre cerca en el momento del parto, puede comerse a las crías inmediatamente tras el nacimiento. Se han reportado casos en los que la propia madre se come a las crías.

El erizo de la India se alimenta principalmente de insectos, como los escarabajos, que son su presa preferida, pero también se alimenta de gusanos y babosas, pequeños vertebrados, escorpiones, y los huevos de las aves que anidan en el suelo. Las plantas no componen en absoluto parte de su dieta, ni tan siquiera por el contenido en agua que pudieran proporcionar en un entorno desértico. Los vertebrados son consumidos en su totalidad, incluidos los huesos, y estos erizos pueden romper huevos pequeños. Junto al canibalismo sobre los recién nacidos, también cabe citar que puede canibalizar sobre individuos enfermos o débiles, aunque este comportamiento es más común si la presa ya está muerta.

A pesar de que es capaz de excavar madrigueras, es muy poco probable que lo haga. Aunque el erizo de la India no hiberna, puede ralentizar su metabolismo cuando la comida es poco abundante.

Entre sus depredadores se incluyen los zorros, la mangosta gris y posiblemente también el búho (Bubo bubo turcomanus). No obstante, deberán ser rápidos e inteligentes para capturar al erizo antes de que éste pueda enrollarse.

La especie no se encuentra clasificada ni por la CITES (Convención sobre el Comercio Internacional de Especies Amenazadas de Fauna y Flora Silvestres) ni por la UICN (Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza y de los Recursos Naturales).

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