En el Desierto
Demonio Espinoso

REINO
Animalia
FAMILIA
Agamidae
FILO
Chordata
SUBFAMILIA
Agaminae
CLASE
Sauropsida
GÉNERO
Moloch
ORDEN
Squamata
ESPECIE
M. horridus
SUBORDEN
Lacertilia
nombre binomial
Moloch horridus
       

El demonio espinoso se encuentra en el interior del gran desierto de arena de Australia, en regiones con suelos arenosos, nunca en terrenos rocosos o duros. La vegetación en estos hábitats se caracteriza por pastos y matorrales de acacia.

Son conocidos por las espinas que cubren todo su cuerpo. Estas espinas carecen totalmente de hueso, son conos espinosos de tonalidades doradas o marrones, que le sirven al animal como protección y camuflaje en su hábitat árido. Son extremadamente difíciles de ver debido a su camuflaje.

La cabeza está adornada con una cresta espinosa, y toda la espalda está recubierta de pequeñas espinas, incluso la superficie ventral aparece cubierta de estos conos espinosos. Los ojos son pequeños.

Durante mucho tiempo se supuso que la armadura espinosa de esta especie era exclusivamente de carácter defensivo, protegiéndolos contra los depredadores. Sin embargo, se ha descubierto que la textura superficial también ayuda a retener y absorber agua. Es un lagarto que literalmente bebe agua a través de su piel. Cuando llueve, o simplemente hay humedad en el ambiente, el agua que cae o se condensa sobre la piel del animal y es conducida por capilaridad hasta su boca. Es capaz de introducir las patas en un charco y transportar agua a su boca a través de su cuerpo.

El color de la piel varía con la temperatura; los individuos son de color marrón o verde oliva por la mañana, y llegan a ser de color amarillo claro (ya que las temperaturas se elevan) por la tarde. Las observaciones sugieren que utilizan los cambios posturales para regular la temperatura del cuerpo, ya sea para maximizar el contacto con una superficie caliente (el suelo) o minimizarlo a través de la posición de los pies colocados sobre un arbusto.

Los diablos espinosos son un ejemplo de evolución convergente hacia un gran acorazado de movimiento lento y térmicamente lábil. A diferencia de la mayoría de los lagartos australianos, esta especie no posee poros femorales en la superficie ventral de los muslos. También carecen de hueso supratemporal. Presentan 21 vértebras presacras y 22 vértebras postsacrales. Poseen tienen dígitos cortos y difieren respecto a otras especies en el número de huesos de las falanges. Sus dientes están modificados y adaptados para una dieta especializada en la ingesta de hormigas. Las hormigas poseen cuerpos relativamente duros, con altos niveles de quitina. Los dientes mandibulares del demonio espinoso están modificados para encajar perfectamente entre dos dientes superiores, convirtiéndose en una herramienta de corte. Han perdido los dientes de pleurodonto, lo que refleja el uso de la lengua para capturar a sus presas en lugar de los dientes.

Machos y hembras eclosionan de los huevos con aproximadamente el mismo tamaño, y crecen en proporciones similares durante el primer año. A partir de este momento, las hembras comienzan a crecer más rápidamente y continúan crecimiento hasta los 5 años de edad. Una vez alcanzada la edad adulta, las hembras son más grandes que los machos, con un promedio de 45,5 g (rango de 33 a 88,7 g) y 91 mm de longitud hocico-cloaca (rango de 80 a 110 mm). El promedio en los machos es de 31,2 g y 78,7 mm de longitud hocico-cloaca, alcanzando un peso máximo de 49 gramos y una longitud máxima de 96 mm. El peso corporal cambia sustancialmente durante todo el año y puede variar rápidamente, perdiendo o ganando hasta un 30% de su masa corporal en unos pocos meses.

Esta especie puede caminar distancias relativamente largas para converger en puntos de referencia para el apareamiento. Se aparean y ponen los huevos principalmente a finales del invierno y hasta principios del verano (agosto a diciembre). Es posible que exista en la especie un mecanismo para la conservación de esperma.

Las hembras ponen los huevos en madrigueras de hasta 15 cm de longitud y una profundidad de hasta 22 cm. Las nidadas se componen de entre 3 y 10  huevos (promedio de 8), que son incubados durante 90-132 días (media de 118). Durante la puesta las hembras pueden perder entre un 37 y un 42% de su peso corporal. Después de poner los huevos, las hembras alisan la superficie de las madrigueras a fin de ocultar la evidencia de su actividad. Las crías pesan al nacer 1,8 gramos de promedio y miden de 63 a 65 mm. Las crías aparentemente se comen su propia cáscara de huevo antes de salir del nido.

Se les estima una longevidad de entre 6 y 20 años en estado salvaje.

Tienen un patrón bimodal de actividad. Son activos en el otoño (marzo a mayo) y desde finales de invierno hasta principios del verano (agosto a diciembre). Llegan a estar casi completamente inactivos en los periodos más calientes (enero-febrero) y más fríos (junio y julio) del año, refugiándose en las madrigueras que ellos mismos excavan.

Los patrones de movimiento se han descrito como «semi-nómadas» para adaptarse a los cambios en la disponibilidad de hormigas, aunque este movimiento nómada se produce dentro de un área relativamente pequeña. Durante el verano y el otoño los diablos espinosos son relativamente sedentarios. Las zonas que frecuentan incluyen varios arbustos, senderos de hormigas y un sitio de defecación.

 

Un individuo típico sale de su cobertura de arbustos por la mañana, se calienta en la arena, camina hasta el lugar de defecación y a continuación regresa a su cobertura de arbustos por la misma ruta, a veces deteniéndose a comer hormigas por el camino. En agosto y septiembre sus actividades varían mucho, probablemente por la búsqueda de pareja.

Los diablos espinosos caminan con un característico paso lento mientras se balancean. Sus movimientos son deliberados.

No son una especie territorial, y no parecen tener madrigueras exclusivas; varios individuos se superponen en el uso de las áreas. El movimiento diario promedio se estima, según las observaciones, en 77,9 metros, pero un estudio concluyó que algunos individuos se desplazan hasta 500 metros de distancia de los lugares de descanso. En general los machos muestran recorridos más extensos que las hembras.

Se alimentan exclusivamente de hormigas, pueden hacerlo tanto por la mañana como por la tarde, pero nunca en las horas intermedias de más calor. Las hormigas contienen ácido fórmico y quitina, y son relativamente bajas en valor nutritivo, por lo que necesitan consumir grandes cantidades. Para ello están provistos de estómagos grandes que dan cabida a un gran número de estos insectos; se estima que comen hasta 750 hormigas por día.

Los diablos espinosos son presa de la avutarda australiana (Ardeotis australis), milano de pecho negro (Hamirostra melanosternon) y otros lagartos (Varanus), a pesar de que están protegidos de la depredación por sus cuerpos armados y su coloración de camuflaje. Cuando se sienten amenazados meten la cabeza entre las patas delanteras y presentan la «falsa cabeza» (prominencia espinosa en el cráneo), por lo que es difícil que algo se los trague. Su coloración críptica y complicada decoración, hace que resulten difíciles de ver por sus depredadores, especialmente cuando permanecen inmóviles. Se mueven con movimientos lentos y entrecortados, y se quedarán completamente inmóviles al ser abordados por una amenaza. También se hinchan con el aire cuando se sienten amenazados. Otros posibles depredadores incluyen serpientes, dingos y zorros rojos.

La especie no han sido evaluada por la lista roja de la UICN, tampoco se incluye en los apéndices de la CITES.

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