En el Desierto
Cóndor de California

REINO
Animalia
FAMILIA
Cathartidae
FILO
Chordata
GÉNERO
Gymnogyps
CLASE
Aves
ESPECIE
G. californianus
ORDEN
Accipitriformes
nombre binomial
Gymnogyps californianus
       

Anteriormente se encontraba en un rango que se extendía a lo largo de toda la costa del Pacífico de América del norte. Actualmente su área está restringida al centro y sur de California. La evidencia fósil indica que los cóndores de California o sus antepasados ​​directos, habitaron América del norte tan al este como New York y Florida.

El cóndor de California se encuentra en el sur de los desiertos centrales de California. Los sitios de descanso adecuados deben tener acantilados rocosos y escombros para anidar. No son aves migratorias, pero sobrevuelan áreas muy extensas para encontrar comida, regresando siempre al mismo lugar de anidación o descanso.

Los individuos de esta especie de buitre, que es la más grande del Nuevo Mundo, suelen medir de 46 a 55 centímetros desde la cabeza hasta la cola, con una envergadura de hasta 3 metros. Aunque existe cierto dimorfismo sexual - el macho tiende a ser mayor que la hembra - la diferencia de tamaño es mínima y se superponen datos sobre el tamaño de los sexos. Un ejemplar adulto tiene un distintivo color naranja-rojo en la cabeza y el cuello, que es la piel desnuda, a excepción de escasas plumas negras en la frente. El cuerpo está cubierto de plumas de color negro con grandes manchas blancas en la parte inferior de las alas. Ambos sexos son similares en color y plumaje.

El plumaje juvenil de ambos sexos es de color marrón grisáceo hasta alcanzar en mudas sucesivas el característico plumaje negro-azulado de los adultos, aunque incluso después de la plena madurez, un ejemplar joven mantiene el color gris oscuro de su cabeza durante 4-5 años. Cuando son adultos la cabeza y el cuello presentan barras de colores variables, anaranjado, rosa y rojo.

La cría de esta especie comienza a los 6 años de edad en los más jóvenes. Un solo huevo es producido cada dos años por una pareja reproductora. Al llegar a la plena madurez, el macho realiza exhibiciones de cortejo con las alas extendidas y moviendo la cabeza. Un vez que la hembra acepta las insinuaciones del macho, las aves forman parejas monógamas para toda la vida. Sólo en caso de que uno de los dos muera, el otro busca una nueva pareja. El ciclo reproductivo del cóndor, incluido el cortejo, apareamiento, incubación y levante del polluelo hasta su emancipación dura aproximadamente dos años. La especie posee el período de incubación más prolongado entre las aves rapaces.

El período de incubación es de aproximadamente 56 días y los huevos eclosionan entre febrero y abril. Los nidos se encuentran en cuevas o en acantilados con afloramientos rocosos y hendiduras. Macho y hembra cuidan de los pequeños, y éstos permanecen con los padres hasta la edad de 1 año, momento en el que abandonan el nido. Los jóvenes comienzan a volar a los 6-7 meses.

Se les estima una longevidad en estado salvaje de 45 años. En cautividad alcanzan los 36,5 años.

No se le conocen vocalizaciones distintas de gruñidos y ruidos silbantes dirigidos a otros cóndores en situaciones sociales como el dormidero y la alimentación. Cuando los cóndores de California no están cuidando a sus crías, dedican la mayor parte de su tiempo a la búsqueda de alimento y descanso. Son capaces de volar sin batir las alas durante más de una hora, y pueden cubrir distancias de hasta 100 millas diarias en busca de alimento. Girando en las cálidas corrientes de aire, se elevan hasta 1.500 pies; cuando vuelan activamente pueden alcanzar velocidades de hasta 55 mph.

Tras un día de vuelo, pasan más tiempo en sus dormideros, principalmente ocupados en el acicalamiento o tomando el sol, lo cual hacen, sobre todo, a primera hora de la mañana para calentarse. El negro de sus alas extendidas captura la luz del sol que los calienta.

El cóndor californiano es una de las aves voladoras más grandes del planeta. Los adultos llegan a medir hasta 1,15-1,40 metros de altura, y pesan hasta 10 kg los machos y 9 kg las hembras. Poseen la cabeza relativamente pequeña, y el color puede cambiar según el estado de ánimo del animal. El pico tiene el borde muy cortante y terminado en gancho. Las alas son largas y anchas y las patas, no prensiles, poseen uñas cortas y poco curvas, y con la inserción del dedo posterior elevada. Las mismas están adaptadas para la marcha y para la sujeción de la carroña.

Alcanzan la madurez sexual aproximadamente a los siete años.

El cóndor se alimenta de animales muertos. Una vez localizada la carroña los cóndores no descienden a comer de manera inmediata sino que se limitan a volar sobre la misma o se posan en algún lugar desde donde esta se vea claramente. Uno o dos días pueden pasar hasta que finalmente se acercan. Comienzan a alimentarse en los puntos más accesibles o blandos de los cadáveres, es decir, los ojos, lengua, ano, ubre o testículos, abdomen y entrepierna. Con sus fuertes y cortantes picos desgarran los tejidos y abren los cueros lo que adicionalmente facilita el aprovechamiento de la pieza por parte de carroñeros de menor envergadura.

 

Se cuenta con una población de 280 cóndores: 130 en cautiverio y 150 reincorporados a la vida silvestre (62 en California, 75 en Arizona y 13 en Baja California). Los científicos opinan que «para alcanzar el óptimo de este plan de recuperación del cóndor se necesitan tres poblaciones, cada una de 150 ejemplares: dos libres y una en cautiverio, es decir 450 cóndores de California».

Los cóndores disminuyeron su población debido a diversos factores relacionados con la modificación de su hábitat, incluidos el envenenamiento por ingerir carne de animales muertos por caza (que contenían balas de plomo o sus fragmentos) que resultan altamente tóxicos para la especie, así como la ingestión de pesticidas; la caza accidental o deliberada, la ingestión de estricnina o cianuro en cadáveres de coyotes (Canis latrans) envenenados e ingeridos por un cóndor; los choques contra líneas y torres eléctricas, así como la pérdida de su hábitat, lo que asociado a factores intrínsecos a su biología, en particular su ciclo de vida lento y su baja tasa de reproducción, afectaron gravemente la viabilidad de la especie.

La especie se encuentra actualmente en la Lista Roja de la UICN, catalogada como «en peligro crítico».

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