En el Bosque
Koala

REINO
Animalia
FAMILIA
Phascolarctidae
FILO
Chordata
GÉNERO
Phascolarctos
CLASE
Mammalia
ESPECIE
P. cinereus
ORDEN
Diprotodontia
nombre binomial
Phascolarctos cinereus
       

El koala es un marsupial arborícola y herbívoro. La principal característica que distingue a los marsupiales de otros mamíferos, es que dan a luz una cría inmadura que completa su desarrollo en la bolsa. La palabra «marsupial» proviene del latín marsupium, que significa «bolsa». La mayoría de los marsupiales (aunque no todos) tienen una bolsa en la que mantienen a sus crías.

Los marsupiales conforman una de las tres clasificaciones de mamíferos. Las otras dos son los monotremas (el ornitorrinco y el equidna) y los placentarios, a la cual pertenecen el resto de los mamíferos.

El koala está perfectamente adaptado a la vida en los árboles. No obstante, a diferencia de otros marsupiales arborícolas, como el canguro arborícola, el koala no tiene cola. Sin embargo, tiene un excelente sentido del equilibrio. Su cuerpo es delgado y muscular, y sus comparativamente largos y fuertes miembros soportan bien su peso cuando trepa. Los brazos y piernas son de la misma longitud, y su fuerza durante el trepado proviene del músculo del muslo, que une la espinilla mucho más abajo que en otros animales.

Sus garras están especialmente adaptadas para trepar. Las almohadillas rugosas en sus palmas y suelas le ayudan a aferrarse a los troncos y las ramas de los árboles, y tanto las patas anteriores como las posteriores, tienen largas y filosas garras. Cada pata tiene cinco dedos. En las patas anteriores, hay dos dedos opuestos a los otros tres, los cuales, a semejanza del pulgar humano, pueden moverse en oposición a los otros dedos. Esto le permite aferrarse con más seguridad. En las patas traseras no hay garras en el dedo mayor, y el segundo y tercer dedo están fusionados para formar un garfio que se destina a remover garrapatas, etc.

Cuando se aproximan a un árbol, los koalas brincan desde el suelo y aferran sus garras frontales a la corteza, y luego trepan hacia arriba. Es común visualizar las marcas de sus garras en los troncos de los árboles que usan como refugio. Otra señal de que un koala está haciendo uso de un árbol, es la presencia de bolillas de materia fecal en su base.

En la seguridad de sus árboles, los koalas asumen una amplia variedad de posturas, y se mueven por el árbol durante día y noche buscando el sol y la brisa del viento. En días calurosos es común verlos balancear sus miembros en un esfuerzo por mantenerse frescos, y durante el tiempo frío, enrollados en forma de pelota para conservar el calor de su cuerpo.

Cuando descienden de los árboles, lo hacen con la cabeza hacia arriba. Regularmente bajan hacia el suelo para cambiar de árbol, y es en ese momento cuando son más vulnerables a los depredadores, tales como perros, zorros y dingos. Su marcha sobre el suelo se ve algo torpe. También pueden correr. Algunas veces se han observado koalas nadando, pero no es algo habitual.

Los koalas tienen una piel gruesa y lanuda que los protege de las altas y bajas temperaturas, y que también actúa como un impermeable para repeler la humedad cuando llueve. El color de su pelaje varía desde gris claro hasta marrón, con manchas blancas en el pecho, el cuello, la parte interior de los brazos y patas, y dentro de las orejas. Los machos adultos se reconocen por su glándula aromática color marrón en el centro de su pecho blanco.

En la parte posterior, su pelaje es denso, y actúa como un almohadón al sentarse sobre las ramas duras de los árboles, y tiene una apariencia moteada, que hace que sean difíciles de visualizar desde el suelo.

Un macho adulto puede pesar entre 8 y 14 kilos, y una hembra de 6 a 11 kilos. Los animales del sur pueden ser aún más pesados, porque están adaptados a un clima más frío, que incrementa su peso y pelaje.

Los koalas son animales principalmente nocturnos. Son más activos durante la noche, al amanecer y al anochecer, debido a que durante las horas más frescas es menos probable la pérdida de humedad y energía que durante el día. Pasan entre 18 y 20 horas por día durmiendo o descansando, y el resto lo utilizan para comer, caminar, acicalarse e interaccionar socialmente.

Debido a que los koalas duermen por largos períodos, en el pasado fueron descritos como animales «drogados» o «alcoholizados» por las hojas de los eucaliptos. No obstante, el estado de inactividad se debe a su bajo metabolismo, una adaptación necesaria para sobrevivir con una dieta baja en nutrientes y para conservar la energía.

La nariz del koala es una de sus partes más importantes, y tiene bien desarrollado el sentido del olfato. Esto es necesario para diferenciar los distintos tipos de hojas y detectar si son venenosas o no. También necesitan olfatear el rastro que otros koalas colocan sobre los árboles.

Los koalas usan una amplia variedad de sonidos para comunicarse entre sí a través de grandes distancias. Hay un rugido profundo que es usado por los machos para expresar su posición física y social. Así se ahorran la pérdida de energía que generan las luchas. El rugido sirve también para que otros animales localicen con certeza la posición de su emisor. Las hembras no rugen con tanta frecuencia, pero su llamada también es usada para expresar agresión, o como parte de su comportamiento sexual, que a veces se parece a una pelea.

Las madres y los bebés hacen un chasquido suave, rechinan y ronronean entre sí, y también gruñen suavemente en señal de desagrado o molestia. Todos los koalas tienen un sonido en común que es emitido cuando tienen miedo. Es un llorido lastimoso como el de un bebé gritando, y es emitido por animales sometidos a stress. Frecuentemente es acompañado por temblores. Los koalas también se comunican a través de las marcas aromáticas que dejan en los troncos de los árboles.

Hábitat

Hablamos de hábitat para referirnos al entorno en el cual los koalas desarrollan su ciclo de vida. Podemos encontrarlos en una amplia extensión de territorio, desde las islas costeras con altos eucaliptos, hasta los bosques territoriales de árboles más bajos. Hoy en día ya no viven en la selva tropical, pero se cree que hace millones de años sus ancestros vivían a lo largo de toda la selva que cubría gran parte de Australia.

Una población de koalas sólo se sostiene si se mantiene un hábitat adecuado para ellos.

Los dos factores necesarios para que esto se cumpla son (1) la presencia de especies de árboles preferidas por los koalas (normalmente eucaliptos, pero también algunos otros) creciendo bajo cierta asociación, sobre determinados suelos y con lluvias suficientes y (2) la presencia de otros koalas.

Los koalas, al igual que los humanos, viven en sociedad, de modo que necesitan estar en contacto con otros koalas. Por esta razón necesitan tener áreas adecuadas con cantidad suficiente de eucaliptos de especies preferidas, suficientemente amplias como para sostener una población saludable y que permita el desarrollo y expansión de los más jóvenes.

Amenazas

Desde el asentamiento europeo ha sido diezmado aproximadamente el 80% de los bosques australianos de eucaliptos. Del 20% restante, muy poco está protegido y en su mayoría pertenece a propiedades privadas.

Los colonos prefirieron las ricas y fértiles tierras de la costa este para instalar sus granjas y ciudades. Desgraciadamente, esta es la región donde también vive la mayoría de los koalas, dado que les gusta vivir en árboles arraigados sobre suelos fértiles.

Las principales causas de la pérdida de su hábitat incluyen:

DEFORESTACIÓN

La deforestación de los eucaliptos significa que toda la vida salvaje, koalas incluidos, sufrirá de:

- Pérdida de su hábitat
- Incremento de las molestias causadas por los humanos
- Daño o muerte por el tránsito de vehículos
- Daño o muerte por perros y gatos
- Efectos de pesticidas volcados a los cursos de agua
- Incremento de la competencia por comida y territorio como producto de la superpoblación.
- Incremento del estrés en los animales, haciéndolos más susceptibles a las enfermedades.

INCENDIOS

Aunque se sabe que los aborígenes producían quemas controladas de pastizales y áreas forestadas, la incidencia de grandes incendios se incrementó dramáticamente con el asentamiento de los europeos. Las poblaciones de koalas en áreas fragmentadas corren serios riesgos de llegar a una extinción localizada a partir de un solo foco de incendio que destruya un hábitat completo.

DISMINUCIÓN DE LA SUPERFICIE CUBIERTA POR LOS BOSQUES

Los cambios en el balance del ecosistema conducen a una disminución natural de la superficie de los bosques. La deforestación parcial de vastos bosques ha dejado retazos de ellos separados por regiones sin árboles. Estos trozos aislados son propensos a disminuir su densidad en forma natural, debido a la muerte gradual de los árboles por factores tales como la degradación del suelo, disolución de los nutrientes del terreno, cambios en la composición de la vegetación, aumento del nivel de las capas subterráneas, salinización del terreno, erosión causada por el viento y la lluvia, exposición a las inclemencias del tiempo y defoliación excesiva (pérdida de las hojas).

La causa subyacente de todos estos factores se origina en la deforestación. El 75 por ciento de las principales especies que sirven de alimento a los koalas está declinando su número como resultado de esto.

OTRAS AMENAZAS

Actualmente los depredadores naturales de los koalas ejercen un impacto significativo sobre las poblaciones salvajes. Entre ellos se incluyen: dingos, lechuzas, águilas y pitones. Principalmente pueden apresar koalas jóvenes.

 

Los animales feroces son otra amenaza que han debido enfrentar los koalas con la llegada de los europeos. Los zorros son responsables de la muerte de muchos koalas jóvenes, que son apresados cuando sus madres descienden para cambiar de árbol. Los grandes felinos también son un serio problema. En épocas de sequía también se ha observado una declinación en el número de koalas.

Condiciones actuales

Los resultados que surgen del Atlas del Koala elaborado por la FAK muestran un panorama siniestro respecto de la condición en la que se encuentra la población de los koalas en todas las regiones estudiadas hasta ahora. Se comprobó que los hábitats disponibles se encuentran fragmentados y degradados, y que muchas áreas con hábitats adecuados no tienen koalas.

La FAK estima que la población nacional de koalas en estado salvaje ha caído por debajo de 100.000, apenas un lamento de los millones que fueron asesinados en los años '20 para sacarle sus pieles. Con el actual ritmo de destrucción de su hábitat, y con 4.000 koalas muertos cada año por perros y automóviles, es obvio que el tiempo se está terminando. Se necesitan acciones urgentes para detener esta alarmante disminución del número de koalas.

Actualmente se encuentran koalas en Queensland (Qld), Nueva Gales del Sur (New South Wales (NSW)), Victoria (Vic) y Australia del Sur (South Australia (SA)). (Ver mapa). Su alcance se extiende desde la Meseta Atherton al este de Cairns en Queensland hasta las islas costeras de Victoria y Australia del Sur, en el sur, y centro-este de Queensland, Nueva Gales del Sur y Victoria. No obstante, las poblaciones están muy fragmentadas y muchas colonias corren serio riesgo.

La distribución del koala depende directamente de la distribución del hábitat adecuado. Es difícil saber cómo era la distribución del koala antes de la llegada de los europeos. No obstante, se sabe que por aquéllos días los montes de eucaliptos cubrían gran parte de la costa este de Australia y que debieron proveerles de un amplio hábitat. Aunque el conocimiento actual sobre su comportamiento nos dice que no debieron estar distribuidos uniformemente en toda el área, sin duda la distribución potencial debió haber sido por lejos superior a la de hoy.

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